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Les dinosaures ont transmis l'art de dissimuler les œufs aux oiseaux

Un assortiment d’œufs de paléognathes et de néognathes et un oeuf de théropode fossile (à droite).
Un assortiment d’œufs de paléognathes et de néognathes et un oeuf de théropode fossile (à droite). Photo: Université Yale/Jasmina Wiemann
Agence France-Presse

Tachetés ou mouchetés : des dinosaures pondaient des œufs colorés pour mieux les dissimuler aux yeux des prédateurs, une technique de camouflage qu'ils ont transmise aux oiseaux, selon une étude parue mercredi dans la revue Nature (en anglais) (Nouvelle fenêtre).

À la base de cette découverte, l'analyse par spectroscopie de 18 échantillons de coquilles d'œufs de dinosaures. Choisis pour représenter les principaux groupes de dinosaures, les fossiles étaient conservés dans des musées aux États-Unis, à Taïwan et en d'Allemagne.

Les chercheurs, d'universités américaines et allemande, ont alors découvert des traces de pigments formant des motifs tachetés et mouchetés sur les œufs de tous les Maniraptora, un groupe de petits dinosaures bipèdes auquel appartiennent les oiseaux.

En revanche, les œufs des dinosaures les plus éloignés des oiseaux, les ornithischiens et les sauropodes, auxquels appartiennent les tricératops et des diplodocus, ne comportaient aucune trace de pigment.

Selon les chercheurs, les œufs de certains dinosaures auraient commencé à se colorer quand ces derniers ont arrêté d'enfouir leur couvée après la ponte.

« Quand les dinosaures ont commencé à construire des nids à l'air libre, l'exposition des œufs aux prédateurs a favorisé l'évolution de couleurs camouflantes », explique Jasmina Wiemann, paléontologue à Yale aux États-Unis et coauteur de l'étude, dans un communiqué de l'Université.

Aujourd'hui, les oiseaux sont les seuls animaux à pondre des œufs colorés. Une particularité qu'ils auraient, selon l'étude, héritée de leurs ancêtres dinosaures et conservée jusqu'à nos jours.

« Pendant plus d'un siècle, on a considéré que les œufs colorés étaient l'adage des oiseaux. Mais comme pour les plumes et la fourchette (l'os en forme de fourche situé dans la poitrine de l'oiseau), nous savons maintenant que la couleur des œufs a évolué chez les dinosaures longtemps avant l'apparition des oiseaux », note Mark Norell du Muséum américain d'histoire naturelle.

Paléontologie

Science