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Un étrange nuage à la surface de Mars

Radio-Canada

La sonde spatiale Mars Express de l'Agence spatiale européenne (ESA) observe depuis la mi-septembre l'évolution d'une formation de nuages de glace d'eau planant à la surface de la planète voisine de la Terre.

Un texte d'Alain Labelle

Le nuage allongé blanchâtre se trouve à proximité d'Arsia Mons, le plus au sud d'un trio de volcans martiens géants appelés collectivement Tharsis Montes.

Un nuage allongé à la surface de Mars.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Le nuage allongé blanchâtre se trouve à proximité d'Arsia Mons, le plus au sud d'un trio de volcans martiens géants appelés collectivement Tharsis Montes.

Photo : ESA/GCP/UPV/EHU Bilbao

Ce nuage mesure environ 1500 kilomètres de long. L’image qui accompagne ce texte a été captée à une altitude d'environ 6930 km.

Le saviez-vous?

Mars Express est en orbite autour de Mars depuis le 25 décembre 2003. Elle a, entre autres, permis de détecter un vaste lac souterrain en juillet dernier.

Malgré son emplacement, l’apparition de cette caractéristique atmosphérique particulière n'est pas liée à l'activité volcanique.

Le trio de volcans martiens géants appelés collectivement Tharsis Montes.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Le nuage allongé blanchâtre se trouve à proximité d'Arsia Mons, le plus au sud d'un trio de volcans martiens géants appelés collectivement Tharsis Montes.

Photo : ESA

Selon les scientifiques, elle serait plutôt due à un nuage de glace d'eau formé par un soulèvement causé par le relief du volcan, ce que les météorologues appellent un nuage orographique. C’est un phénomène régulier lié à la quantité de poussière présente dans l'atmosphère.

Gros plan du nuage allongé à la surface de Mars.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Gros plan du nuage allongé à la surface de Mars.

Photo : ESA/DLR Berlin

Mars, la voisine - Notre fiche descriptive de la planète.

Mars vient de connaître son solstice d'hiver dans l'hémisphère nord. Dans les mois qui précèdent ce solstice, la plupart des nuages disparaissent au-dessus des grands volcans comme Arsia Mons, dont le sommet est couvert de formations nuageuses pendant le reste de l'année.

Le trio de volcans martiens Tharsis Montes.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Le trio de volcans martiens Tharsis Montes.

Photo : ESA

L'apparence du nuage varie tout au long d’une journée martienne, s'allongeant au cours de la matinée sous le vent du volcan, presque parallèlement à l'équateur, et atteignant par la suite une taille impressionnante qui pourrait le rendre visible même aux télescopes sur Terre.

De nouvelles images, obtenues après l’immense tempête de poussière qui a englouti la planète entière en juin et juillet 2018, fourniront des informations importantes sur l'effet de la poussière sur le développement du nuage et sur sa variabilité au cours de l'année.

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