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Le premier danseur étoile noir américain, Arthur Mitchell, est mort

L'actrice Cicely Tyson tient le bras de l'ancien danseur Arthur Mitchell qui se s'appuie sur une canne
L'ancien danseur étoile Arthur Mitchell, aux côtés de l'actrice Cicely Tyson, en 2015. Photo: The Associated Press / Kevin Wolf
Agence France-Presse

Le New-Yorkais Arthur Mitchell, premier danseur étoile noir américain, est décédé mercredi à l'âge de 84 ans. Le Dance Theatre of Harlem, compagnie qu'il avait cofondée en 1969, en a fait l'annonce.

Né et élevé à Harlem, le danseur avait intégré le New York City Ballet en 1955, après avoir été repéré dans la comédie musicale House of Flowers, de l'écrivain Truman Capote.

Dans un entretien au New York Times en janvier, Arthur Mitchell se souvenait de plusieurs réactions hostiles dans le public et même d'un commentaire raciste lorsqu'il avait tenu le rôle principal pour la première fois, durant la saison 1955-56.

« Il y avait un type chauve assis juste derrière le chef d'orchestre », se rappelait-il lors d'un entretien à la chaîne locale Fox5 en février. « Il a dit : "Mon Dieu! Ils ont un nègre dans la troupe!" »

« Et à la fin [de la représentation], j'ai eu droit à une ovation », expliquait-il, tout sourire.

Je suis entré dans leurs coeurs en dansant.

Arthur Mitchell

En 1957, le danseur et chorégraphe d'origine russe George Balanchine, cocréateur du New York City Ballet, lui avait offert le rôle principal dans Agon, qu'il a joué avec la danseuse blanche Diana Adams, du jamais vu.

« Tout le monde était contre lui », racontait Arthur Mitchell au sujet de Balanchine dans son entretien au New York Times. « Il savait ce à quoi il faisait face et il a dit : "Tu sais, mon ami, il va falloir que ce soit parfait." »

Charisme incroyable

Doté d'un charisme hors norme et d'une élégance naturelle, le danseur a longtemps fui l'attention, refusant d'être médiatisé comme le premier danseur noir américain à se faire une place à ce niveau.

« Laissez-moi entrer dans la troupe et tout ce que je gagnerai viendra de mon travail et de mon talent », expliquait-il à Fox5 à propos de son état d'esprit de l'époque.

En 1962, Arthur Mitchell est devenu le premier danseur étoile noir américain de l'histoire. Il a dansé pour le New York City Ballet jusqu'en 1970.

Engagé dans le mouvement pour les droits civiques, il a créé avec Karel Shook, en 1969, le Dance Theatre of Harlem (DTH), qui a donné ses premiers cours dans un ancien parc de stationnement de la 152e rue. Près de 50 ans plus tard, le DTH est devenu un incontournable.

En juin 2015, 40 ans après les premiers pas d'Arthur Mitchell avec le New York City Ballet, la danseuse Misty Copeland est devenue la première Noire américaine à être promue danseuse étoile.

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