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Les jeunes humains et les chimpanzés utilisent les mêmes gestes

Un jeune chimpanzé.
Un jeune chimpanzé Photo: iStock

Les enfants âgés de un à deux ans sur le point de commencer à parler font de nombreux gestes observés aussi chez les grands singes, affirment des primatologues européens.

Un texte d'Alain Labelle

Les observations de Catherine Hobaiter de l’Université St Andrews en Écosse et de ses collègues montrent que les enfants de ce groupe d’âge recourent à 52 gestes pour communiquer, dont 46 (89 %) sont partagés avec les chimpanzés.

Comme les chimpanzés, les enfants les utilisent à la fois individuellement et en séquences.

Pour en arriver à ce constat, les chercheurs ont employé la même méthode pour enregistrer les gestes des deux espèces :

  • des chimpanzés ont été observés dans leur habitat naturel, la forêt Budongo en Ouganda;
  • des jeunes enfants ont été observés à la garderie et dans leur milieu familial.

Le saviez-vous?

Les grands singes sauvages utilisent plus de 80 gestes différents pour communiquer entre eux, et des scientifiques ont récemment créé un dictionnaire de ces signes pour étudier leur signification.

Les chimpanzés, les gorilles, les bonobos et les orangs-outans utilisent tous des gestes pour communiquer au quotidien, mais jusqu'à présent, il manquait toujours un singe pour compléter la photo : nous.

Catherine Hobaiter, Université St Andrews

« Nous avons adopté exactement la même approche pour étudier les jeunes chimpanzés et les enfants, ce qui est logique — les enfants ne sont que de petits singes », explique Mme Hobaiter.

Les scientifiques ont été surpris par le nombre de gestes que les enfants avaient en commun avec nos cousins les grands singes.

Un chimpanzé communUn chimpanzé commun (Pan troglodyte). Photo : iStock

Des particularités humaines

Il existe quand même certaines différences, dont deux qui semblent uniques aux humains :

  • Les jeunes enfants utilisent beaucoup plus les gestes de pointage que les jeunes singes.
  • Le geste d'agiter la main (pour dire bonjour ou au revoir) a été observé uniquement chez les jeunes humains.

Comme les chimpanzés et les humains partageaient un ancêtre commun, il y a environ 5-6 millions d'années, nous voulions savoir si notre histoire évolutive de la communication se reflète aussi dans le développement humain.

Verena Kersken, Université de Göttingen

Les auteurs de ces travaux publiés dans la revue Animal Cognition (Nouvelle fenêtre) (en anglais) concluent que même si les humains ont développé le langage, ils semblent avoir toujours accès à ce patrimoine gestuel ancien partagé avec les grands singes. Des gestes qui continuent de jouer un rôle important avant que le langage soit pleinement développé.

Pourquoi les singes ne parlent-ils pas?

En 2016, des chercheurs autrichiens expliquaient que les limitations qui empêchent les grands singes de parler ne se trouvent pas dans l'anatomie de leur conduit vocal, mais bien dans leur cerveau.

En juin dernier, des primatologues européens avaient montré que les sons « hoo » vocalisés par le chimpanzé varient en fonction du contexte, ce qui montre une intentionnalité qui reflète son état d'esprit.

Zoologie

Science