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Les étoiles de mer protègent les forêts d'algues en Colombie-Britannique

On voit deux gros oursins sur une roche entourée d'algues.
Les oursins dévorent rapidement des forêts entières de varech. Photo: Université Simon Fraser
Radio-Canada

Les étoiles de mer tournesol jouent un rôle essentiel à l'équilibre des forêts d'algues de la Colombie-Britannique, appelée forêts de varech, selon une étude de l'Université Simon Fraser.

Ces étoiles de mer empêchent les oursins de se multiplier en trop grand nombre et de dévorer ces plantes aquatiques.

Les étoiles de mer tournesol jouent un rôle plus important que ce que nous pensions

Jenn Burt, candidate en doctorat d'écologie marine à l’Université Simon Fraser

Selon Jenn Burt, candidate en doctorat d'écologie marine à l’Université Simon Fraser, les loutres de mer et les étoiles de mer sont les principaux prédateurs naturels des oursins. Les loutres mangent les gros oursins, alors que les étoiles de mer tournesol, appelées Pycnopodia helianthoides, se nourrissent d'oursins de taille moyenne et petite, ignorés par les loutres.

Nous avons observé que la densité de varech était plus élevée dans les récifs avec des loutres de mer et des étoiles de de mer tournesol.

Jenn Burt, Université Simon Fraser

L’étude démontre que la diminution des étoiles de mer favorise la multiplication des oursins sur les récifs rocheux, là où les forêts de varech s’accrochent.

Les chercheurs concluent donc que les loutres et les étoiles de mer stimulent la récupération des forêts de varech.

Jenn Burt explique que, tout comme les forêts terrestres, les forêts de laminaires fournissent un habitat essentiel aux espèces et aident également à éliminer le CO2 de l'atmosphère.

Les chercheurs ont fait cette découverte après que la maladie le syndrome du dépérissement de l'étoile de mer eut tué 96 % de la biomasse d'étoiles de mer tournesol dans le centre-ouest de la province entre 2015 et 2016. Pendant cette période, les oursins de petite et de moyenne taille ont augmenté de 311 %, tandis que la densité du varech a diminué de 30 %.

Faune marine

Science