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17 morts dans le naufrage d'un véhicule amphibie sur un lac du Missouri

Le récit d'Eve Couture
Agence France-Presse

Dix-sept personnes, dont des enfants, sont mortes dans le naufrage d'un véhicule amphibie de touristes pris dans une tempête sur un lac du Missouri, aux États-Unis, a annoncé vendredi la police après la découverte par des plongeurs des corps des derniers passagers encore portés disparus.

L'accident s'est produit jeudi soir sur le lac de Table Rock. Une vidéo prise par un témoin montre le véhicule amphibie aux prises avec des vents violents, tentant d'atteindre le rivage avant de succomber aux vagues et de commencer à couler.

Le véhicule amphibie – il peut naviguer et se déplacer sur la terre ferme à l'aide de roues – avait à son bord 31 personnes selon les autorités. Plusieurs passagers ont réussi à regagner seuls le rivage. Le véhicule appartient à la compagnie Ride the Ducks.

Vendredi, Jason Pace, porte-parole de la Missouri State Highway Patrol, a annoncé que toutes les personnes disparues avaient été retrouvées.

Les victimes sont âgées de 1 à 70 ans, selon la police du comté de Stone. Six personnes blessées ont été hospitalisées au Centre médical Cox de Branson, a indiqué l'établissement.

Le conducteur du véhicule amphibie a lui aussi trouvé la mort, d'après la police.

Un véhicule amphibie de la compagnie Ride the Ducks. Le véhicule amphibie, qui peut naviguer et se déplacer sur la terre ferme à l'aide de roues, appartient à la compagnie Ride the Ducks. Photo : Associated Press / Charlie Riedel

« C'était une nuit longue et très fatigante », a dit vendredi matin le shérif du comté, Doug Rader.

Le président Donald Trump a présenté dans un tweet ses « condoléances les plus sincères » aux familles et proches des victimes.

Quelle tragédie, quelle grande perte. Que Dieu soit avec vous tous.

Le président Donald Trump

Une violente tempête

La tempête « est arrivée très vite » en fin d'après-midi, a affirmé par téléphone à l'AFP Rick Kettels, le propriétaire du Lakeside Resort, un complexe hôtelier sur les rives du lac.

« J'ai vécu ici la plus grande partie de ma vie et je n'ai jamais vu une tempête aussi mauvaise », a-t-il déclaré, ajoutant que la météo locale n'avait pas averti de son imminence.

Il a tourné une vidéo depuis le rivage, montrant de grosses vagues s'abattant sur le ponton, avant d'apprendre qu'un véhicule amphibie avait chaviré. « Vu les vagues, je ne pense pas que ce véhicule ait pu avoir une chance », a-t-il dit.

Une ambulance attend près des lieux du naufrage.Le secours poursuivent les recherches pour retrouver les passagers disparus lors du naufrage. Photo : Radio-Canada

Selon le shérif Rader, un bateau qui naviguait à proximité est arrivé le premier sur les lieux pour secourir les naufragés tombés à l'eau.

« Ils sont arrivés vite », a expliqué à la chaîne de télévision MSNBC un témoin, Curt Elleman.

Les premiers secours étaient des bateaux privés qui ont tout de suite sorti les gens de l'eau.

Le shérif Doug Rader

Mais le bilan s'est alourdi à mesure que les plongeurs tentaient de localiser quatre personnes portées disparues.

Le véhicule amphibie s'est échoué à 25 mètres de profondeur dans ce lac artificiel situé dans le sud du Missouri, à la frontière avec l'Arkansas, très prisé des touristes.

Des vents atteignant 119 km/h ont été enregistrés, provoquant des chutes d'arbres et des coupures de courant dans la région, a indiqué Steve Lindenberg, météorologue à Springfield, à 72 km au nord de Branson.

« Notre coeur est vraiment lourd ce soir », a déclaré la mairie de Branson dans un communiqué.

La mairie est restée ouverte pour accueillir les victimes et leurs proches. Branson est une destination de vacances populaire, avec ses salles de spectacle et de musique country et des attractions comme le Dolly Parton's Stampede.

Ouverture d'une enquête

Des bateaux naviguent sur le plan d'eau.Des plongeurs fouillent toujours les eaux du lac Table Rock, près de Branson, dans le Missouri, à la recherche de survivants. Photo : Reuters

Le Conseil national de la sécurité des transports (National Transportation Safety Board) a annoncé l'envoi d'une équipe pour enquêter sur l'accident.

Elle doit notamment déterminer si l'équipage avait été averti des conditions météo et si les passagers portaient des gilets de sauvetage.

Dans un communiqué peu après l'accident, la compagnie propriétaire du véhicule amphibie a assuré qu'elle « ferait tout son possible pour porter assistance aux familles concernées et aux autorités ».

Selon des météorologues, la tempête qui a frappé le Missouri s'inscrivait dans une série d'événements similaires ayant touché jeudi soir une bonne part du Midwest.

Le 2 octobre 2005, 21 personnes étaient mortes sur le lac George, dans l'État de New York, dans le naufrage d'un bateau de promenade à bord duquel se trouvait un groupe de 48 touristes, la plupart canadiens.

Le bateau, selon des témoins, se serait retourné en passant dans le sillage d'un navire plus puissant.

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