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La NASA lance sa sonde Insight pour étudier les séismes sur Mars

Une fusée sur un pas de tir, en Californie

La sonde InSight sur le pas de décollage, dans le cône du lanceur Atlas V.

Photo : Associated Press / Bill Ingalls/NASA

Agence France-Presse

Environ 385 millions de kilomètres à parcourir en un peu plus de six mois pour tenter de percer, grâce à Mars, le mystère de la formation des planètes telluriques : c'est la mission de la sonde InSight qui a décollé samedi, comme prévu, de Californie.

L'engin baptisé Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport (InSight) a pris rapidement de l'altitude dans le ciel brumeux au-dessus de la base Vandenberg de l'US Air Force en Californie, propulsé par une fusée Atlas V à 7 h 05, heure de l'Est.

« Trois, deux, un, décollage », a indiqué un commentateur de la NASA avant que la fusée ne quitte son pas de tir.

Mars, j'arrive! Six mois et quelques vers la planète rouge.

Message publié sur le compte Twitter de la mission InSight

« Il n'y a rien de routinier à aller sur Mars, en particulier atterrir sur Mars », avait relevé Stu Spath, responsable du programme InSight chez Lockheed Martin Space, qui construit la fusée en coentreprise avec Boeing.

Le lancement devait intervenir à l'origine en 2016, mais des fuites sur un instrument avaient entraîné un report à 2018. Les fenêtres de tir favorables pour la planète rouge ne se présentent que tous les deux ans.

Si tout se déroule comme prévu cette fois, la sonde devrait arriver à destination le 26 novembre, devenant ainsi le premier appareil de la NASA à se poser sur Mars depuis le véhicule Curiosity en 2012.

Sa mission consistera surtout à détecter les séismes martiens qui, selon la description de la NASA, sont « comme un flash qui illumine la structure interne de la planète ».

InSight doit récolter des données au moyen de trois instruments : un sismomètre, un dispositif permettant de localiser avec précision la sonde, Mars oscillant sur son axe de rotation, et un capteur de flux de chaleur capable de s'insérer trois à cinq mètres dans le sous-sol martien, soit 15 fois plus profondément que lors de précédentes missions.

Expliquer les différences

Comme la Terre et Mars se sont probablement formées de manière similaire il y a 4,5 milliards d'années, la NASA espère lever le voile sur les raisons pour lesquelles elles sont si différentes.

Mars, quatrième planète à partir du Soleil qui est plus petite et moins active géologiquement que la planète bleue, pourrait receler quelques indices en la matière.

Car, sur Terre, le processus pour passer « d'une boule de roches sans reliefs caractéristiques à une planète » pouvant héberger la vie a été masqué par des milliards d'années de séismes et de mouvements de roches en fusion dans le manteau, a expliqué Bruce Banerdt, responsable scientifique d'InSight au laboratoire JPL de la Nasa à Pasadena, en Californie.

Les scientifiques s'attendent à enregistrer jusqu'à une centaine de « tremblements de Mars » au cours de la mission qui doit durer environ deux ans terrestres. La plupart devraient être inférieurs à une magnitude de 6,0.

« Pour nous, InSight n'est sans doute pas la mission ultime, mais c'est une très, très importante mission parce que nous allons entendre les battements de coeur de Mars grâce au sismomètre », a relevé Jean-Yves Le Gall, président du Centre national d'études spatiales (CNES) français, à la télévision de la NASA après le décollage.

Le Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS) a été conçu par le CNES, tandis que le détecteur de chaleur Heat Flow and Physical Properties Package (HP3) est issu d'une collaboration entre les agences spatiales allemande DLR et polonaise CBK.

En plus de permettre de comprendre la formation et l'évolution des planètes telluriques, cette mission aidera aussi à déterminer l'activité tectonique actuelle sur Mars et son taux d'impact par des météorites.

Selon la NASA, le coût total de la mission atteint 993 millions de dollars.

Par ailleurs, une paire de satellites de la taille d'une valise baptisés Mars Cube One (MarCO) seront embarqués, et doivent permettre d'évaluer les capacités de communication de petits équipements dans l'espace lointain.

Ils doivent suivre leur propre course vers Mars dans le sillage d'InSight, dont ils pourraient transmettre des données sur son entrée dans l'atmosphère martienne et son atterrissage.

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