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Un cerveau d'oiseau, mais des dents de dinosaures

Agence France-Presse

Il ressemble à une mouette, mais avec les dents en plus : les fossiles de l'Ichthyornis dispar, vieux d'environ 100 millions d'années, permettent d'en savoir un peu plus sur l'apparition des oiseaux dans l'arbre évolutif des dinosaures.

Des chercheurs ont étudié cet oiseau marin d'environ 60 centimètres qui vivait en Amérique du Nord au Crétacé supérieur et en ont reconstitué le crâne en 3D.

Représentation artistique de la tête de l'Ichthyornis dispar Agrandir l’imageReprésentation artistique de la tête du Ichthyornis dispar Photo : Bhart-Anjan Bhullar

Pour Bhart-Anjan Bhullar, de l'Université de Yale, le plus incroyable a été de découvrir à quoi ressemblait « un bec d'oiseau tel qu'il est apparu pour la première fois dans la nature ».

Outre le fait qu'il contenait une mâchoire et des dents, « ce premier bec » se terminait par une pince recouverte de corne.

« À son origine, le bec était un outil saisissant de précision et servait de main de substitut, alors que celles de l'animal se transformaient en ailes », explique le chercheur dans un communiqué de l'Université de Yale.

Ce n'est plus un secret, les oiseaux sont des dinosaures, un groupe de dinosaures au même titre que les tyrannosaures. Mais le débat persiste quant à savoir comment et à quel moment ils sont apparus dans l'arbre généalogique des dinosaures.

L'Ichthyornis dispar présente des allures d'oiseau moderne (il ressemble un peu à une mouette), mais possède de nombreuses caractéristiques ancestrales, comme des dents acérées et courbées.

Cette double affiliation en fait un beau cas d'étude, situé quelque part entre les dinosaures carnivores bien incapables de voler et les oiseaux d'aujourd'hui.

La tête de l'oiseau reconstituée en 3D présente un cerveau proche de celui des oiseaux modernes, mais un bec « de transition » et des muscles de la mâchoire dignes de ceux des dinosaures.

Cela indique que, dans l'évolution des oiseaux, « le cerveau s'est transformé en premier, tandis que le reste du crâne est resté plus primitif, ressemblant aux dinosaures », selon l'étude parue dans la revue Nature (Nouvelle fenêtre).

Paléontologie

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