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La NASA reporte à mercredi le lancement de son nouveau chasseur d'exoplanètes

Une illustration du satellite Transiting Exoplanet Survey (TESS)
Une illustration du satellite Transiting Exoplanet Survey (TESS) Photo: The Associated Press / NASA
Agence France-Presse

La NASA lancera mercredi plutôt que lundi son nouveau télescope spatial en quête de planètes de taille terrestre susceptibles d'abriter la vie.

Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) doit toujours être propulsé dans l'espace depuis Cape Canaveral, en Floride, à 18 h 32, heure locale, par une fusée Falcon 9 de Space X. L'agence spatiale a expliqué vouloir procéder à d'autres tests du système de navigation de la fusée avant de procéder à son lancement.

Au cours des deux prochaines années, la mission de cet engin d'un coût de 337 millions de dollars sera de scanner plus de 200 000 des étoiles les plus brillantes au-delà de notre système solaire, à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite.

Comme le télescope Kepler qu'il remplace, le premier du genre lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine, il utilise la méthode des transits, détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière. Cela permet entre autres d'en déduire la taille, la masse et l'orbite.

Selon la NASA, TESS pourra découvrir ainsi 20 000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la taille de la Terre et près de 500 qui seraient deux fois plus grandes que notre planète.

« On pourrait même trouver des planètes dans l'orbite d'étoiles qu'on peut voir à l'oeil nu, a dit dimanche à la presse Elisa Quintana, chercheuse sur le programme TESS. Dans les toutes prochaines années, on pourra probablement sortir et pointer une étoile tout en sachant qu'elle a une planète. »

Il y a encore quelques décennies, l'idée de trouver des planètes habitables était un pur fantasme, a souligné Paul Hertz, directeur de la division d'astrophysique de la NASA.

Les êtres humains se sont toujours demandé si nous étions seuls dans l'univers. Et, jusqu'il y a 25 ans, les seules planètes que nous connaissions étaient les huit de notre système solaire.

Paul Hertz, directeur de la division d'astrophysique de la NASA

« Mais depuis, nous avons trouvé des milliers de planètes en orbite autour d'autres étoiles, et nous pensons que toutes les étoiles de notre galaxie doivent avoir leur propre famille de planètes », a-t-il dit.

Observer les exoplanètes de plus près

La mission Kepler a déjà permis de découvrir 2300 nouvelles exoplanètes confirmées par d'autres télescopes. TESS va passer au crible une zone 350 fois plus vaste.

L'étape suivante, pour les télescopes terrestres et spatiaux, sera d'observer les planètes ainsi détectées d'encore plus près.

Le James Webb Space Telescope, qui doit succéder à Hubble et dont le lancement est prévu en 2020, pourra peut-être détecter les signatures moléculaires des atmosphères des exoplanètes, y compris la signature de la présence de vie.

Le télescope James-Webb est en construction à Greenbelt, dans l'État du Maryland, aux États-Unis.Construction du télescope James-Webb à Greenbelt, dans l'État du Maryland, aux États-Unis Photo : Reuters / Kevin Lamarque

« TESS est un pont entre ce que nous avons déjà appris sur les exoplanètes et ce qu'on apprendra à l'avenir », a dit Jeff Volosin, directeur du projet au Centre Goddard des vols spatiaux de la NASA.

« Avec l'espoir de pouvoir un jour, dans les prochaines décennies, établir les conditions potentielles de l'existence de la vie en dehors de notre système solaire. »

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