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Un os de doigt humain vieux de 85 000 ans trouvé en Arabie saoudite

Deux homo sapiens sortent d'une caverne dans le soleil couchant.
La théorie communément acceptée sur la migration de l'Homo sapiens est remise en question en raison de la découverte d'un bout de doigt vieux de 85 000 ans. Photo: iStock / vaeenma
Agence France-Presse

Un os de doigt, mis au jour dans le désert du Néfoud en Arabie saoudite, laisse à penser que les Homo sapiens avaient déjà gagné l'intérieur de la péninsule il y a 85 000 ans, selon une étude publiée lundi dans Nature Ecology & Evolution.

L'Homo sapiens, également appelé l'homme moderne, est apparu en Afrique il y a plus de 300 000 ans. On a longtemps estimé qu'il n'avait quitté « son berceau » que bien plus tard, il y a environ 60 000 ans.

Mais depuis quelques années, des découvertes, comme celle annoncée lundi, remettent en cause cette théorie.

Selon cette dernière étude, l'os qui « appartenait incontestablement à un homme moderne » aurait au moins 85 000 ans, peut-être même 90 000 ans.

Une découverte qui indique que « notre espèce s'est dispersée hors de l'Afrique beaucoup plus tôt qu'on ne le pensait auparavant », déclare Huw Groucutt de l'Université d'Oxford, coauteur de l'étude.

Une découverte unique, selon l'équipe de chercheurs

D'une longueur de seulement 3,2 centimètres, le fossile, probablement l'os médian d'un majeur, a été découvert en 2016.

Pour définir son âge, Huw Groucutt et son équipe ont utilisé la datation radiométrique, soit la mesure de la variation régulière au cours du temps d'éléments radioactifs.

Cet os serait le plus vieux fossile d'Homo sapiens « directement daté » découvert hors de l'Afrique, selon l'équipe qui argue que les autres pouvant lui faire concurrence n'ont été datés que par les sédiments qui les entourent.

Il y a eu de multiples dispersions d'êtres humains hors de l'Afrique, le mouvement migratoire et la colonisation de l'Eurasie ont été beaucoup plus compliqués que ce que disent nos manuels.

Michael Petraglia, département d'Évolution humaine à l'Institut Max Planck en Allemagne et coauteur de la recherche

Selon la théorie dominante, les Homo sapiens ont quitté l'Afrique en une vague majeure il y a 60 000 ans, en longeant les côtes de la mer Méditerranée vers l'est.

Mais ce doigt montre « que les hommes modernes se déplaçaient dans les terres d'Eurasie, pas le long des côtes », déclare le chercheur Michael Petraglia.

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Science