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Baleines noires : « Il y aura des impacts sur les pêcheurs peu importe le scénario », dit Pêches et Océans Canada

Premier débarquement de crabe des neiges.

La saison de pêche au crabe dans le sud du golfe du Saint-Laurent pourrait commencer plus tôt cette année.

Photo : Radio-Canada / Francois Vigneault

Radio-Canada

Les pêcheurs de crabe des neiges du sud du golfe du Saint-Laurent pourraient devoir faire face à une fermeture de zones de pêche en pleine saison si des baleines noires sont repérées.

ll s'agit là de la mesure la plus draconienne exposée mercredi, par les représentants de Pêches et Océans Canada, à l'occasion d'une réunion avec des représentants des pêcheurs à Moncton.

Quatre nouvelles mesures de gestion ont été proposées par Pêches et Océans Canada pour éviter une hécatombe de baleines noires comme celle de 2017 dans le golfe.

  • La fermeture statique : « La mesure la plus draconienne » selon les pêcheurs acadiens présents à la rencontre. Elle prévoit la fermeture d'une zone jusqu'à la fin de la saison en plein milieu du golfe à la mi-mai pour minimiser le risque d'empêtrement et de collision avec les baleines noires.
  • La fermeture dynamique, qui prévoit la fermeture de zones pour 15 jours dès qu'il y a 3 baleines observées.
  • Une diminution de 14,6 % du nombre de casiers pour la zone 12, c'est-à-dire le sud du golfe.
  • La fermeture de la pêche le 30 juin dans la zone 12.

Selon Robert Haché, le directeur général pour l'Association des crabiers acadiens, ses membres sont en état de choc.

Les options qu'on nous présente où on nous dit qu'il va y avoir une tolérance zéro au niveau des empêtrements des baleines, bien entendu c'est extrêmement inquiétant, parce qu'il se peut que ça arrive très tôt dans la pêcherie et il se peut que ça n'arrive pas.

Robert Haché, Association des crabiers acadiens
Robert Haché, directeur général de l'Association des crabiers acadiens.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Robert Haché, directeur général de l'Association des crabiers acadiens

Photo : Radio-Canada / Nicolas Steinbach

Des mesures qui ne sont pas officielles

Les mesures exposées mercredi sont pour l'instant des propositions, mais pourraient bien finir par être adoptées. Le ministre des Pêches Dominic LeBlanc annoncera les nouvelles mesures au moment de présenter le plan de pêche au crabe, vers la fin du mois de mars.

Les fonctionnaires de Pêches et Océans présents à la rencontre s'attendaient à des discussions difficiles et sont bien conscients qu'il n'y a pas de consensus.

Marc Lecouffe, le directeur de la gestion des pêches et de la ressource pour la région du golfe du Saint-Laurent, affirme que le seuil de tolérance, concernant les incidents impliquant des baleines noires, sera près de zéro pour le gouvernement. « Ça veut dire que s'il y a une mortalité due à la pêche, il y a de bonnes chances [pour] que la pêche [ferme] au complet et pour toute la saison. On veut éviter ça, et c'est pour ça qu'on propose différentes mesures. »

De nombreux casiers repêchés

Pêches et Océans Canada affirme avoir récupéré 220 casiers de pêche au crabe des neiges « perdus ou abandonnés » après la dernière saison de pêche dans le sud du golfe du Saint-Laurent, l'an dernier.

Il s'agit d'une récolte exceptionnelle, selon Ron Belliveau, chef des opérations d'application des règlements à Pêches et Océans Canada pour la région du Golfe, qui révélé ce résultat lors de la réunion.

Ron Belliveau, chef des opérations d'application des règlements pour la région du golfe du Saint-Laurent.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Ron Belliveau, chef des opérations d'application des règlements à Pêches et Océans Canada.

Photo : Radio-Canada / Nicolas Steinbach

Le grand nombre de casiers récupérés s'explique notamment, selon M. Belliveau, par l'important quota de crabe accordé aux pêcheurs l'an dernier et par les activités de surveillance accrue du ministère.

Il s'agit tout de même d'une donnée préoccupante étant donné la forte mortalité de baleines noires dans le golfe en 2017. Douze baleines noires, une espèce en voie de disparition, y ont été trouvées sans vie, certaines empêtrées dans des engins de pêche.

C'est d'ailleurs à la suite de cette hécatombe que le ministère a imposé de nouvelles règles aux pêcheurs, le mois dernier. Parmi leurs nouvelles obligations, ils devront déclarer toute perte d’engins de pêche à compter de 2018.

Ron Belliveau se félicite de cette mesure : « Ça responsabilise les pêcheurs de s’assurer de rapporter les casiers perdus. »

Un quota en baisse

On sait déjà que le quota record de pêche au crabe des neiges de l'an dernier, dans le sud du golfe, ne sera pas reconduit. Les pêcheurs traditionnels s'attendent à une baisse de 47 % du quota, une diminution prévisible parce que les stocks de crabes des neiges sont dans un cycle baissier.

Les scientifiques de Pêches et Océans estiment la biomasse du crabe à 66 000 tonnes. L'Association des crabiers acadiens croit que cette estimation est quelque peu prudente, mais se pliera de bonne grâce au quota qui sera annoncé d'ici quelques semaines.

« Ça ne nous inquiète pas énormément, parce qu’on reste en haut de la moyenne historique et on sait que ce crabe-là, s’il n’a pas été recensé cette année, va l’être l’an prochain, et on va le capturer l’an prochain », affirme Robert Haché.

Une saison hâtive pour protéger la baleine noire?

Il reste à déterminer la date d'ouverture de la prochaine saison.

La saison de pêche commence normalement vers la fin d'avril, mais les bateaux pourraient prendre la mer plus tôt, cette année, pour protéger la baleine noire.

Le ministre fédéral des Pêches, Dominic LeBlanc, a déclaré en janvier avoir demandé à la Garde côtière canadienne de trouver le moyen de briser la glace plus tôt dans le golfe, afin que les crabiers puissent entreprendre leur saison plus rapidement et la terminer avant l’arrivée des baleines.

Une baleine noire trouvée morte dans le golfe. Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Une baleine noire trouvée morte dans le golfe.

Photo : La Presse canadienne / Marine Animal Response Society

Les représentants des crabiers ont rencontré des capitaines de la Garde côtière mardi et selon les commentaires entendus, un brise-glace pourrait se mettre à l'oeuvre plus tôt cette année et dégager les ports de pêche de façon à permettre aux flottilles de crabiers de prendre la mer à la mi-avril, soit une semaine plus tôt que l'an dernier.

Nouveau-Brunswick

Industrie des pêches