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L’araignée qui avait une queue

Représentation artistique d'une Chimerarachne yingi.
Illustration de la Chimerarachne Photo: Dinghua Yang

Des spécimens d'une espèce d'arachnide inconnue à ce jour, qui ressemble à une araignée dotée d'une queue couverte de poils, ont été découverts très bien conservés dans de l'ambre datant de 100 millions d'années.

Un texte d'Alain Labelle

Les bestioles décrites par une équipe internationale de paléontologues vivaient donc au Crétacé dans le territoire correspondant à l’actuel Myanmar.

Un spécimen de Chimerarachne Agrandir l’imageUn spécimen de Chimerarachne Photo : Dinghua Yang

Les quatre fossiles d'araignées primitives sont décrits dans la revue Nature Ecology & Evolution (Nouvelle fenêtre).

Ces spécimens sont plutôt petits. Leur corps mesure environ 2,5 millimètres, à l'exclusion de la queue, longue de 3 millimètres.

Ces arachnides ressemblent en tout point à une araignée, avec des crocs, des pédipalpes mâles (appendices), huit pattes et des filières de soie à l'arrière. Fait étonnant, elles possèdent aussi de longs flagelles, ou queues, rappelant ceux des scorpions.

Illustration de Chimerarachne Agrandir l’imageIllustration de Chimerarachne Photo : Dinghua Yang

Aucune espèce actuelle d’araignée ne possède une telle queue, bien que certains cousins des araignées, les uropyges (Uropygi) par exemple, possèdent un flagelle anal.

Selon Paul Selden, de l'Institut de paléontologie et du Département de géologie de l'Université du Kansas, l’appendice de cette nouvelle espèce appelée Chimerarachne yingi lui permettait d’explorer son environnement.

Cet appendice flagelliforme jouait en quelque sorte un rôle d’antenne et servait donc à des fins sensorielles.

Paul Selden

Chimerarachne yingi serait entre les araignées modernes équipées de filières, mais sans queue, et les très vieilles Uraraneida (un ordre éteint d'arachnides, cousines des araignées) qui vivaient il y a entre 380 et 250 millions d'années et qui possédaient une queue, mais pas de filières.

La nouvelle espèce serait, selon Paul Selden, l'arachnide archaïque « la plus semblable aux araignées » et certains de ses descendants à queue pourraient être présents dans les forêts asiatiques.

Une conclusion que ne partage pas l’un de ses collègues de l'Université d'Harvard, Gonzalo Giridet. Selon lui, Chimerarachne yingi serait elle-même une Uraraneida, et serait disparue sans laisser de descendants.

Quoi qu'il en soit, ces créatures partagent certainement un ancêtre commun avec les araignées. Elles ressemblent d'ailleurs au groupe le plus primitif d'araignées actuelles.

Le saviez-vous?

Les premiers arthropodes sont apparus il y a environ 540 millions d'années. Et il y a 440 millions d'années, apparurent les premiers spécimens connus de scorpions et d'araignées. De nos jours, il existe 80 000 espèces d'arachnides, dont plus de 1500 espèces de scorpions et 50 000 espèces d'araignées.

Paléontologie

Science