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Un dinosaure au plumage arc-en-ciel

Représentation artistique du Caihong juji
Représentation artistique du Caihong juji Photo: Field Museum de Chicago

L'analyse microscopique d'un fossile vieux de 160 millions d'années laisse à penser que le plumage coloré du dinosaure Caihong juji ressemblait à celui de certaines espèces d'oiseaux actuelles comme les colibris.

Un texte d'Alain Labelle

Les restes de ce dinosaure de la taille d'un canard ont été mis au jour en Chine par un agriculteur. Il présentait une tête et une poitrine recouvertes de plumes brillantes.

Son nom en mandarin, Caihong juji, signifie « arc-en-ciel avec une grande crête ».

Ses plumes irisées devaient avoir un éclat métallique et changeaient probablement de couleur lorsqu'elles étaient observées sous différents angles.

Les restes fossilisés du Caihong juji. Il est possible d'y observer le plumage.Les restes fossilisés du Caihong juji. Il est possible d'y observer le plumage. Photo : Field Museum de Chicago

Lorsque vous observez le détail des fossiles, vous ne voyez habituellement que des parties dures comme les os, mais, de temps en temps, des parties molles, comme des plumes, sont conservées et donnent un aperçu du passé.

Dr Chad Eliason, Field Museum de Chicago

« L’état de préservation de ce spécimen est incroyable. Nous étions très excités lorsque nous avons réalisé le niveau de détail que nous pouvions apercevoir dans les plumes », ajoute le paléontologue Chad Eliason.

Il est même possible de voir l’empreinte laissée par les cellules mélanosomes qui contiennent les pigments qui donnent aux animaux leurs couleurs. Le pigment s’est dégradé depuis longtemps, mais les scientifiques ont pu retracer l'apparence du dinosaure à partir de la structure cellulaire.

Le crâne du Caihong ressemblait à celui du Velociraptor. Il avait également une crête osseuse au milieu de sa tête.

Cette découverte soulève des questions sur l'évolution de l'irisation, propriété qui permet de disperser la lumière en rayons ayant les couleurs de l’arc-en-ciel.

Ce type de plumage était peut-être utilisé pour attirer les partenaires amoureux, tout comme les paons utilisent leur queue colorée.

Le détail de ces travaux est publiés dans la revue Nature Communications (Nouvelle fenêtre).

Paléontologie

Science