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La signification du mot « newfie »

Un phare avec une personne marchant sur des rochers sous un ciel de plomb

Le phare de Cape Spear à Terre-Neuve.

Photo : CBC/Rick Hughes

CBC
Prenez note que cet article publié en 2017 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Un universitaire terre-neuvien tente d'apporter un éclairage nouveau sur un sujet qui est loin de faire l'unanimité : est-ce que le mot « newfie » est gentil ou plutôt offensant?

Le sociologue James Baker travaille à l'Université McMaster à Hamilton en Ontario. Dans le cadre de ses recherches postdoctorales, il s'est intéressé à la perception qui entoure ce mot.

Lui-même le juge péjoratif. « Ça m'a toujours irrité d'entendre ce mot utilisé de manière à déprécier l'autre », lance-t-il. Il précise toutefois qu'il a tenté de mener sa recherche de manière objective.

M. Baker s'est intéressé aux racines historiques du mot newfie. Il a aussi eu des entretiens avec une trentaine d'étudiants de Terre-Neuve pour leur demander comment ils le percevaient.

Des origines nébuleuses

Deux histoires différentes entourent l'apparition du mot, a appris le chercheur. La première veut que le mot newfie a été lancé pour la première fois durant la Deuxième Guerre mondiale, au moment où l'armée américaine faisait construire une base navale à Argentia avec une main-d'oeuvre terre-neuvienne.

L'homme photographié devant un mur de briquesAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

James Baker

Photo : Contribution : James Baker

« Un lieutenant américain, frustré de l'éthique du travail des ouvriers, les a comparés à des Afro-Américains et les a traités de "Newfies", ce qui laissait entendre qu'ils étaient paresseux et incompétents », raconte James Baker.

L'autre histoire veut que l'ancien premier ministre Joey Smallwood a prononcé le mot le premier en évoquant un récit américain où le terme était lancé de manière peu flatteuse.

« Mais il semble y avoir un consensus que ce ne sont pas les Terre-Neuviens eux-mêmes qui ont inventé le mot, mais plutôt des gens de l'extérieur pour désigner les Terre-Neuviens en termes peu flatteurs », conclut le chercheur.

Loin d'être un compliment

Le terme est toujours entouré de connotations négatives. En 2015, le chef néo-démocrate fédéral, Tom Mulcair, a dû présenter des excuses pour avoir utilisé le mot newfie comme un synonyme de stupide, du temps qu'il siégeait à l'Assemblée nationale du Québec, vingt ans plus tôt.

Un des membres du groupe Great Big Sea, Bob Hallett, s'est aussi insurgé lorsque des t-shirts portant l'inscription « newfie » ont été mis en vente par Walmart l'an dernier.

Il semble cependant y avoir un changement de mentalité chez les plus jeunes, constate James Baker.

Pour [les jeunes], c'est un terme affectueux qu'on lance à ses amis. Tout dépend du contexte. Cela sert à évoquer la fierté et l'identité. Mais une blague de newfie, ça ne passe toujours pas. 

Une citation de : James Baker, sociologue

James Baker croit que la question mérite une étude plus affrondie. Peu importe ses conclusions, le chercheur n'apprécie pas plus le mot newfie. « Je ne crois pas que des individus devraient prononcer ce mot. Dans une perspective historique, ça reste un qualificatif apposé à quelqu'un d'ignorant. »

Avec les informations d'Adam Carter

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