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La survie d'un chemin de fer au N.-B. toujours menacée?

Une locomotive sur un rail

Un train de marchandises du Canadien National

Photo : Radio-Canada

Radio-Canada

Un tronçon de chemin de fer au Nouveau-Brunswick entre Campbellton et Moncton pourrait encore être démantelé. Radio-Canada a appris qu'une clause de l'entente conclue pour la remise à neuf du chemin de fer menace toujours sa survie.

Le contrat conclu entre le Canadien National (CN) et le gouvernement en janvier 2014 prévoyait un investissement de 50 millions de dollars pour le chemin de fer entre Campbellton et Bathurst et Miramichi et Moncton.

Or, une clause du contrat stipule que si le transport de marchandises diminue sur le tronçon, le CN pourrait cesser ses activités sur cette portion de voie ferrée.

Bill Fraser près de la gare de MiramichiAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Le ministre des Transports et des Infrastructures du Nouveau-Brunswick, Bill Fraser

Photo : Radio-Canada

Le ministre des Transports du Nouveau-Brunswick, Bill Fraser, affirme que cette clause du contrat signée par le gouvernement conservateur de David Alward et le CN le préoccupe beaucoup.

« Si le nombre de wagons diminue pour deux années consécutives en deçà du niveau de 2012, le Canadien National aura le droit de se retirer de l'entente », explique le ministre. Il faut que le commerce, le nombre de trains de marchandises augmente sur ce chemin de fer. »

Je n'aurais certainement jamais signé cet accord, mais j'ai hérité de cette entente du gouvernement précédent

Bill Fraser, ministre des Transports du N.-B.

Selon le ministre Fraser, la clause entre en vigueur à partir de 2019 et la situation actuelle n'est pas rassurante. « Il n'y a pas de hausse de marchandise. Au contraire, il y a une baisse de wagons de marchandises dans le nord de la province, alors que dans le sud ça a été stable », affirme M. Fraser.

Sauvé in extremis

Une deuxième entente, cette fois avec la société de la couronne VIA Rail, était survenue en mai 2014. Le gouvernement fédéral avait alors décidé d'investir 10,2 millions de dollars pour sauver le chemin de fer de Bathurst à Miramichi.

Ce tronçon de 70 km, propriété du CN, était surtout utilisé par le train de passagers de VIA Rail depuis la fermeture de nombreuses mines et scieries dans le nord de la province.

Le CN avait d'ailleurs tenté de vendre le rail en février 2014 faute de rentabilité.

Une clause méconnue

Le président de l'Association francophone des municipalités du Nouveau-Brunswick (AFMNB), Luc Desjardins, est surpris d'apprendre l'existence d'une telle clause.

« On n'était pas au courant qu'il y avait cette condition-là à l'entente. Le CN, c'est un service gouvernemental qui a été vendu à l'entreprise privée [mais] il y a quand même un contrat social », estime M. Desjardins.

Luc Desjardins, président de l’Association francophone des municipalités du Nouveau-Brunswick.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Luc Desjardins, président de l’Association francophone des municipalités du Nouveau-Brunswick.

Photo : Radio-Canada / François Vigneault

Luc Desjardins admet que cette condition est troublante, puisqu'il pourrait faire en sorte qu'il serait plus difficile de rentabiliser le tronçon.

Le problème c'est que si il y a de l'incertitude sur la ligne, les commerces, les entreprises vont hésiter à l'utiliser, va falloir qu'on ait des garanties que la ligne va rester.

Luc Desjardins, président, AFMNB

Le ministre des Transports a rencontré récemment les présidents du CN et de VIA Rail pour les encourager à collaborer.

« Je leur ai dit à quel point le train de passagers est important... mais aussi comment nous pouvons augmenter le nombre de trains de marchandises sur le tronçon », indique Bill Fraser.

Le ministre des Transports du N.-B. Bill Fraser en discussion avec un employé de VIA Rail à la garde Miramichi.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Le ministre des Transports du N.-B. Bill Fraser en discussion avec un employé de VIA Rail à la garde Miramichi.

Photo : Radio-Canada / Nicolas Steinbach

Le ministre Fraser a indiqué que le gouvernement du Nouveau-Brunswick va mettre en place un comité de travail. Un consultant sera nommé au cours des prochaines semaines pour amener davantage d'entreprises à utiliser le chemin de fer.

D'après le reportage de Nicolas Steinbach

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