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La Nouvelle-Zélande se trouverait au coeur d'un huitième continent

La Nouvelle-Zélande se distingue notamment par ses montagnes.

La Nouvelle-Zélande se distingue notamment par ses montagnes.

Photo : iStock

Radio-Canada

Y a-t-il vraiment seulement sept continents sur la planète Terre? Peut-être pas. Un vaste territoire presque complètement submergé dans le sud-ouest de l'océan Pacifique pourrait un jour rejoindre ce groupe.

Dans un article publié dans la revue scientifique Geological Society of America’s, des chercheurs présentent la « Zealandia » comme un continent, dont 94 % de la surface se trouve sous l’océan Pacifique.

Les trois territoires majeurs qui émergent de l’eau sont les îles Nord et Sud de la Nouvelle-Zélande ainsi que la Nouvelle-Calédonie.

Le facteur « au-dessus de l’eau » semble crucial pour être reconnu à titre de continent. Mais les auteurs de l'article assurent que la « Zealandia » en a tous les attributs. Ils ont en effet considéré d'autres facteurs que respecte la recrue continentale :

  • Altitude au-dessus de la zone environnante;
  • Géologie distinctive;
  • Zone bien délimitée;
  • Croûte plus épaisse que le plancher océanique habituel.

La « Zealandia » mesure cinq millions de kilomètres carrés, ce qui équivaut aux deux tiers du continent voisin : l’Australie.

La « Zealandia » se situe à l'est de l'Australie, mais presque entièrement submergée sous l'océan Pacifique.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

La « Zealandia » se situe à l'est de l'Australie, mais presqu'entièrement submergée sous l'océan Pacifique.

Photo : Geological Society of America’s Journal

Vingt ans de travail

L’auteur principal de l’article, le géologue néo-zélandais Nick Mortimer, affirme que les scientifiques recherchent des données pour appuyer le cas de la « Zealandia » depuis deux décennies.

La valeur scientifique découlant du classement de la "Zealandia" à titre de continent est de loin supérieure à l’ajout d’un simple nom sur la liste.

Nick Mortimer, géologue néo-zélandais

« Le fait qu'une bonne partie de la superficie de ce continent se trouve sous l'eau et qu'il est non fragmenté » en fait un cas utile afin « d’explorer la cohésion et la rupture de la croûte continentale », ajoute Nick Mortimer.

Aucun organisme scientifique ne reconnaît formellement les continents.

Avec les informations de BBC

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