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Le propriétaire des Red Wings et des Tigers rend l'âme

Mike Ilitch
Mike Ilitch Photo: La Presse canadienne / Julian H. Gonzalez
La Presse canadienne

Mike Ilitch, propriétaire de deux organisations sportives professionnelles à Détroit, les Red Wings et les Tigers, est décédé à l'âge de 87 ans vendredi.

Ilitch a rendu l'âme à l'hôpital, a fait savoir un porte-parole de la famille, Doug Kuiper. Il laisse dans le deuil son épouse, sept enfants et de nombreux petits-enfants.

Le fondateur de la chaîne de pizza Little Caesar's a vu les Red Wings remporter quatre fois la Coupe Stanley et les Tigers accéder deux fois à la Série mondiale.

« Les Red Wings perdent un propriétaire exceptionnel et la Ligue nationale perd un ami cher et un bâtisseur passionné, a dit par communiqué le commissaire de la LNH, Gary Bettman. Le milieu sportif de Détroit perd une légende et la ville perd non seulement un dévoué natif de l'endroit, mais aussi un visionnaire et une force motrice dans la renaissance du centre-ville. »

« L'engagement de Mike envers l'excellence et la victoire étaient sans pareils, tout comme son engagement envers la communauté, poursuit Bettman. Il était de plus un grand supporteur du hockey chez les jeunes. Il était un philanthrope généreux et, avant tout, un mari dévoué pour la femme qu'il a épousée il y a 62 ans, Marian. Le coeur brisé, nous envoyons nos condoléances à toute la famille Ilitch et à tous ceux qui ont eu le privilège de le connaître, de jouer pour lui ou de travailler pour lui. »

Fils d'immigrants de la Macédoine, Illitch est né le 20 juillet 1929. Il a joué au baseball dans une école secondaire de Détroit et a passé trois saisons dans les filiales des Tigers, qui lui ont accordé un contrat après son passage de quatre ans avec les Marines, dans l'armée américaine.

Une blessure au genou a mis fin à sa carrière de joueur, avant de connaître un succès fulgurant en affaires. En 2011, les entreprises familiales avaient des revenus combinés de 2,4 milliards de dollars.

Ilitch est devenu propriétaire des Red Wings en 1982 après avoir payé 8 millions de dollars. L'organisation a tout raflé en 1997, 1998, 2002 et 2008. Le Temple de la renommée du hockey lui a ouvert ses portes en 2003 à titre de bâtisseur.

Ilitch s'est porté acquéreur des Tigers en 1992 pour la somme de 85 millions de dollars. En 2000, il a vu l'équipe passer du vénérable Tiger Stadium au Comerica Park.

Les Tigers ont atteint la Série mondiale en 2006 et 2012, s'inclinant toutefois en cinq matchs devant les Cardinals de Saint Louis et en quatre rencontres devant les Giants de San Francisco.

Ilitch et sa femme Marian ont fondé Little Caesar's en banlieue de Détroit en 1959.

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