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Le retour du bison pour relancer une région

Jeunes bisons dans un enclos chez la tribu des Pieds-Noirs au Montana

Ervin Carlson, le directeur du programme d'élevage de la tribu des Pieds-Noirs, après le retour des jeunes bisons

Photo : Radio-Canada

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2016 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Au Montana, les Pieds-Noirs misent sur le bison du Nord-Ouest, qui a frôlé la disparition, afin de donner un nouveau souffle à leur économie mal en point. L'animal mythique effectue son retour aux États-Unis grâce à l'Alberta.

Un texte de Marc-Yvan Hébert Twitter Courriel de La semaine verte  

En avril dernier, les Pieds-Noirs ont réussi à rapatrier d’un parc canadien 88 jeunes bisons des plaines, le résultat d’un partenariat avec la Société pour la conservation de la faune. Il s'agit en fait des descendants des derniers bisons qui avaient été rescapés du Montana il y a une centaine d'années.

Les membres de la tribu espèrent que le rapatriement de cette lignée sera la solution pour relancer l’économie dans la région, où le taux de chômage atteint 70 % par endroits. Ils estiment que la taille du jeune troupeau pourrait atteindre les 500 bêtes d’ici 10 ans.

« Je veux bâtir notre économie sur l’élevage de ces animaux; accroître la taille du troupeau pour, enfin, générer des revenus. »

— Une citation de  Ervin Carlson, directeur du programme d’élevage, tribu des Pieds-Noirs

La vente de viande, par exemple, pourrait devenir une source importante de revenus.

Les Pieds-Noirs veulent aussi ouvrir un centre d’interprétation destiné aux touristes qui porterait sur le rôle essentiel qu’a joué le bison dans l’histoire de la tribu.

Photo d'archives montrant des membres de la tribu des Pieds-Noirs au tournant du 20e siècleAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Photo d'archives montrant des membres de la tribu des Pieds-Noirs au tournant du 20e siècle

Photo : Roland W. Reed

Rôle clé du Canada

Pendant des milliers d’années, le bison a été la source principale de nourriture des Pieds-Noirs. L’animal servait aussi à la fabrication de vêtements et d’outils et leurs excréments étaient utilisés pour chauffer les tipis l’hiver.

À la fin du 19e siècle, les grands troupeaux de bisons ont été décimés en raison de la chasse excessive, des maladies introduites sur le continent par les Européens et de l’abattage en masse par l’armée américaine.

Mais en 1884, deux éleveurs, Charles Allard et Michel Pablo, ont acheté quelques bisons des Pieds-Noirs.

Photo d'archives montrant des bisons sur la plaineAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Photo d'archives montrant des bisons sur la plaine

Photo : Société pour la protection de la faune

Leur troupeau grandissait rapidement, mais Washington refusait de leur céder des terres destinées aux colons.

Pablo et Allard ont donc trouvé un acheteur pour leurs animaux : le gouvernement canadien.

En 1907, 400 jeunes bisons ont été transportés au parc Elk Island, en Alberta. La plupart ont été relocalisés, mais plusieurs sont morts en raison de maladies.

Trajet du Montana au parc Elk IslandAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Trajet du Montana au parc Elk Island

Photo : Radio-Canada

Une cinquantaine de bisons sont néanmoins restés dans le parc et ont fondé le cheptel de quelque 500 bêtes qui s’y trouvent aujourd’hui – les seuls descendants directs des grands troupeaux du Nord-Ouest américain.

« Quand j’ai entendu parler de ces bisons, ça m’a fait du bien. Ils viennent d’ici, de ces terres, tout comme nos ancêtres. Leur histoire est intimement liée à la nôtre. »

— Une citation de  Ervin Carlson, directeur du programme d’élevage, tribu des Pieds-Noirs

En 2015, les Pieds-Noirs ont appris que le Parc national Elk Island voulait se défaire d’une centaine de jeunes bisons des plaines, en raison d’un manque d’espace. C’était l’occasion rêvée.

Après plusieurs mois de démarches, les Pieds-Noirs sont venus récupérer, en avril, 88 jeunes bisons du parc Elk Island.

« C’est le seul endroit sur le continent où on peut ramener, sur leurs terres ancestrales, les purs descendants des premiers bisons. La plupart des autres troupeaux sont de races croisées, alors que cette lignée est la même que celle d’il y a des dizaines de milliers d’années. »

— Une citation de  Keith Aune, Société pour la conservation de la faune

Lien spirituel important

En juin, les jeunes bisons rapatriés d’Elk Island ont été relâchés dans les pâturages sur le territoire des Pieds-Noirs, un moment historique pour la tribu.

Le retour des bisons des Pieds-Noirs sur les territoires ancestraux du Montana.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Le retour des bisons des Pieds-Noirs sur les territoires ancestraux du Montana.

Photo : Radio-Canada

La communauté a célébré l’événement en grand.

« C’est comme si mes ancêtres étaient revenus sous forme de bisons! C’est vraiment spirituel. Ils sont enfin de retour chez eux, et ça me rend heureux. »

— Une citation de  Ernie Heavyrunner, aîné de la tribu des Pieds-Noirs

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