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Mystère autour de l’accélération de l’expansion de l’Univers

Représentation artistique. L'expansion de l'Univers s'est accélérée dans les milliards d'années qui ont suivi le big bang.  Photo : NASA
Radio-Canada avec BBC

Un écart mathématique dans différents calculs du taux d'expansion de l'Univers est jugé « assez grave » et indiquerait peut-être même l'existence d'un phénomène physique inconnu, affirme le Pr Adam Riess, Prix Nobel de physique en 2011.

Un texte d'Alain Labelle

Le scientifique américain a établi en 1998, avec ses collègues Saul Perlmutter et Brian Schmid, que l'Univers est en expansion à une vitesse qui accélère constamment. Le trio a reçu le prix Nobel pour souligner cette découverte.

Or, de récentes études laissent penser qu’une incohérence détectée antérieurement ne disparaît pas. En entrevue à la BBC, le Pr Riess a expliqué qu’un phénomène inconnu en est peut-être à l’origine, ce qui pourrait éventuellement mener à une découverte majeure en physique.

La différence est constatée lorsque les physiciens comparent les mesures précises du taux d’accélération obtenues de différentes façons.

Le saviez-vous?

Des astrophysiciens britanniques ont estimé en 2016 qu'il existait pas moins de 2000 milliards de galaxies dans l'Univers. Il existe des milliards d'étoiles entourées de milliards de planètes dans ces galaxies.

Photo : NASA

La constante de Hubble

L'unité de mesure utilisée pour décrire l'expansion de l’Univers est la constante de Hubble, un nom donné en l’honneur de l'astronome Edwin Hubble. Le Pr Riess a d'ailleurs utilisé la Wide Field Camera 3 du télescope spatiale Hubble pour affiner ses mesures de la constante.

Nous avons obtenu 73,24 [kilomètres par seconde et par mégaparsec]. Ce n'est pas très différent de ce que les autres ont obtenu en mesurant la constante de Hubble. Mais ce qui est différent, c'est que l'incertitude [qu'il y a erreur] est beaucoup moins grande.

Le Pr Adam Riess

Autrement dit, la présence d'une incohérence est de plus en plus probable.

Le Pr Adam Riess a présenté ses récents travaux lors du congrès annuel de la Société américaine d’astronomie qui se tenait à Washington.

Des hypothèses

Selon lui, ses récentes analyses laissent à penser que l’Univers est actuellement en expansion 9 % plus rapidement que le montraient les modèles. Un résultat pour le moins « remarquable », estime-t-il.

L’une des raisons qui pourraient expliquer le décalage entre les différentes techniques de mesure serait la présence d’un phénomène physique inconnu, comme l’ajout d’une nouvelle particule, appelée neutrino stérile, au modèle standard de la théorie des particules.

Celle-ci représenterait un quatrième type de neutrinos. Toutefois, si les trois autres sont bien connus des physiciens, les tentatives de détection du quatrième n'ont pas abouti à ce jour.

Une autre explication pourrait se trouver dans le comportement de l'énergie noire qui se comporterait différemment maintenant par rapport au balbutiement de l’Univers.

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