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Ski de fond - 30 km libre messieurs
Un «Espagnol» fait la barbe aux Autrichiens
 
Jean-Patrick Balleux

9 février 2002 - L'Espagnol Johann Muehlegg a remporté, samedi après-midi à Soldier Hollow, la médaille d'or du 30 km style libre messieurs. Avec un chrono de 1:09:28,9, le champion du monde en titre sur 50 km libre, qui est en fait né en Allemagne, a devancé deux Autrichiens au fil d'arrivée.

Christian Hoffmann et Mikhail Botvinov ont dû se contenter des médailles d'argent et de bronze. Le seul Canadien en lice, Donald Farley, a quant à lui terminé au 47e rang, améliorant sa 61e position obtenue à Nagano en 1998 sur la même distance mais en classique. Le Québécois a franchi le parcours avec 8 min 14 sec de retard sur le gagnant.

Le véritable coup d'éclat de l'après-midi a toutefois été l'abandon, à la mi-course, du Suédois Per Elofsson, meneur de la Coupe du monde de la discipline. L'athlète de 24 ans s'est effondré au 15e kilomètre, incapable de compléter le parcours, tout comme sept autres fondeurs sur un total de 78.

La médaille d'or de Muehlegg est le premier titre olympique de sa carrière. En 1994, aux Jeux de Lillehammer, il avait terminé 4e au relais alors qu'il s'alignait toujours avec l'équipe allemande. Muehlegg a quitté son pays à la fin de la saison 1998 à la suite d'un conflit avec la fédération allemande de ski.





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