Höfl-Riesch s'impose, Gagnon 10e

L'Allemande Maria Höfl-Riesch a remporté, samedi, le slalom présenté à Levi, en Finlande, épreuve au terme de laquelle la Québécoise Marie-Michèle Gagnon a pris la 10e position.

Deuxième après la manche initiale, l'Allemande (1:55,58) a remporté sa 24e victoire en Coupe du monde de ski alpin. Elle a devancé par 55 centièmes de seconde la Finlandaise Tanja Poutiainen, qui avait réalisé le meilleur temps du premier parcours. L'Américaine Mikaela Shiffrin a pris la 3e place (1:56,32).

Gagnon, de Lac-Etchemin, a inscrit un temps de 1:57,76. Pour leur part, Erin Mielzynski (1:58,07), de Guelph, et Brittany Phelan (1:59,52), de Mont-Tremblant, se sont classées respectivement en 14e et 28 positions.

« J'étais bien meilleure dans la deuxième manche, a dit Gagnon, qui était 18e après la première manche. Tout allait bien et j'ai attaqué. J'espérais mieux, mais je suis heureuse d'avoir chassé la nervosité qui prévalait avant ce premier slalom. »

Gagnon, qui a terminé au 6e rang du slalom géant de Sölden en octobre, n'était pas à son mieux dans la première manche.

« Je suis toujours trop prudente durant la première manche ici, précise Gagnon, 16e en 2010 et 14e en 2009. La portion abrupte représente un gros test, mais il y a pourtant moyen de l'attaquer. Je vais m'en souvenir pour la prochaine fois. »

Mielzynski, la première skieuse canadienne en 41 ans à remporter un slalom, a fini à une décevante 29e position après la première manche. Elle a fait beaucoup mieux par la suite avec le 5e chrono de la dernière manche.

« Je n'avais rien à perdre lors de cette manche et j'ai bouclé l'épreuve en 14e place, ce qui est mon classement mondial », a dit Mielzynski.

Quant aux deux autres Canadiennes en lice, elles n'ont pas accédé à la dernière descente. La Québécoise Ève Routhier, qui effectuait un retour à la compétition après une blessure à une cheville, s'est classée 42e. La Britanno-Colombienne Elli Terwiel, elle, n'a pas rallié l'arrivée de la première manche.

Trois fois

Höfl-Riesch en était à sa troisième victoire sur la piste Noire après des triomphes en 2004 et 2009. Elle compte aussi trois autres podiums à Levi.

L'Allemande, pourtant ennuyée par des douleurs à la hanche gauche la semaine dernière, a confirmé ses qualités de glisseuse en dépit de son grand gabarit.

« J'avais dit avant la course que j'avais réussi à m'entraîner sans douleur ces derniers jours, a précisé Höfl-Riesch, qui a skié à l'encontre de l'avis de ses médecins. J'ai juste veillé à ne pas faire trop de manches. La semaine dernière, j'avais de nouveau senti quelque chose, mais j'ai pris deux jours de repos qui ont suffi pour calmer le tout. »

L'Autrichienne Marlies Schild, favorite pressentie, a été éliminée en première manche, ratant l'occasion d'égaler le record de 34 victoires en slalom de la Suisse Vreni Schneider.

Grâce à sa 4e position, la Slovène Tina Maze, gagnante en octobre du slalom géant d'ouverture à Sölden, a consolidé sa place de meneuse au classement général. Elle s'affirme comme la principale rivale de l'Américaine Lindsey Vonn, absente à Levi, dans la course au grand globe de cristal.