Le secret de la taupe dévoilé

Radio-Canada avec Agence France-Presse
La taupe possède dans le nez la plus haute densité de terminaisons nerveuses de tous les mammifères.

La taupe, un animal presque aveugle, a recours à un odorat en stéréo pour localiser ses proies, principalement des vers de terre, affirment des biologistes américains.

Les mammifères voient et entendent en stéréo, chaque oeil ou chaque oreille percevant indépendamment de l'autre. Un odorat en stéréo n'avait jamais été mis évidence chez un mammifère. Le phénomène a été observé chez la taupe à queue glabre (Scalopus aquaticus).

« Au début, je n'y croyais pas. Je pensais que les narines des taupes étaient trop proches l'une de l'autre pour détecter efficacement les variations d'odeurs dans l'espace. » — Kenneth Catania
La taupe possède dans le nez la plus haute densité de terminaisons nerveuses de tous les mammifères. La taupe possède dans le nez la plus haute densité de terminaisons nerveuses de tous les mammifères.  Photo :  iStockphoto

La démonstration

Le spécialiste en neurosciences Kenneth Catania et ses collègues de l'Université Vanderbilt ont placé des animaux au centre d'une arène circulaire. Ensuite, ils ont placé au hasard des morceaux de ver de terre dans un des nombreux trous entourant l'enceinte.

« C'était étonnant. Elles trouvaient la nourriture en moins de cinq secondes et se dirigeaient presque à chaque fois directement vers le bon puits. » — 

Immédiatement, la taupe bougeait son museau en reniflant, puis se tournait vers la source de nourriture pour se diriger directement vers elle.

C'est à la suite de cette observation que M. Catania a émis l'hypothèse qu'elle reniflait en stéréo.

Pour le vérifier, il a bouché l'une des narines de la taupe. Résultat : Lorsque la narine gauche était bouchée, la trajectoire de la taupe déviait vers la droite, et inversement. L'animal trouvait toujours sa nourriture, mais il lui fallait plus de temps pour atteindre son objectif.

En outre, pour confirmer qu'elle sentait bien en stéréo, Kenneth Catania a inséré de petits tubes en plastique dans les narines de la taupe tout en croisant ces tubes, de sorte que la narine droite sentait en réalité l'air provenant de sa gauche et inversement.

Ultime preuve de l'existence du nez stéréoscopique, toutes les taupes testées étaient désorientées, effectuant de nombreuses allées et venues et échouaient même à trouver la nourriture.

Ces résultats laissent à penser que d'autres animaux qui utilisent fréquemment leur odorat, comme les chiens et les cochons, peuvent aussi posséder des capacités olfactives en stéréo.

Le détail de ces travaux est publié dans la revue Nature Communications.

Le saviez-vous? 

Ce résultat présente une grande ressemblance avec une autre recherche menée en 1979 sur la chouette effraie. À l'époque, il avait été démontré que l'oiseau avait une audition stéréo très performante, mais qui était perturbée dès qu'on lui bouchait l'une des oreilles.