Un nouveau portrait d'Andromède

Aussi appelée M31, la galaxie d'Andromède est la grande galaxie la plus proche de notre Voie lactée avec une distance de 2,5 millions d'années-lumière. Les astrophysiciens s'en servent donc comme un objet d'observation pour étudier la formation d'étoiles et l'évolution d'une galaxie.  Photo :  ASE
La galaxie d'Andromède Aussi appelée M31, la galaxie d'Andromède est la grande galaxie la plus proche de notre Voie lactée avec une distance de 2,5 millions d'années-lumière. Les astrophysiciens s'en servent donc comme un objet d'observation pour étudier la formation d'étoiles et l'évolution d'une galaxie.  Photo :  iStockphoto

Des lignes incurvées d'étoiles en formation sont révélées avec des détails sans précédent dans une image récente publiée par l'Agence spatiale européenne.

Le cliché a été saisi par l'observatoire spatial Herschel. Les instruments de ce télescope sont sensibles à l'infrarouge lointain émis par les objets froids comme la poussière mélangée au gaz. Herschel observe les nuages de gaz où naissent les étoiles depuis sa mise en orbite autour de la Terre en mai 2009.

En 2011, il avait permis d'établir que les enchevêtrements de filaments de gaz et de poussières, qui servent de matière première aux étoiles en formation, sont beaucoup plus répandus dans l'Univers que ce que pensaient les astrophysiciens.

Les galaxies naines en rotation autour d'Andromède Les galaxies naines en rotation autour d'Andromède

Plus tôt cette année, l'observatoire avait permis d'établir que la géante Andromède est entourée d'un disque formé de nombreuses petites galaxies en rotation sur lui-même.

La nouvelle photo montre la partie la plus froide de la poussière de la galaxie, à seulement quelques dizaines de degrés au-dessus du zéro absolu. Elle apparaît en rouge sur cette image. Pour leur part, les zones les plus chaudes, comme le bulbe central très densément peuplé qui abrite des étoiles plus anciennes, apparaissent en bleu.

L'image montre qu'une structure complexe se révèle tout au long des 200 000 années-lumière de diamètre de la galaxie, avec des régions de formation d'étoiles organisée en bras spiraux et au moins cinq anneaux concentriques. Ces régions sont entrecoupées de vides sombres où la formation stellaire semble absente.

Aussi appelée M31, la galaxie d'Andromède est la grande galaxie la plus proche de notre Voie lactée avec une distance de 2,5 millions d'années-lumière. Les astrophysiciens s'en servent donc comme un objet d'observation pour étudier la formation d'étoiles et l'évolution d'une galaxie.

Andromède serait née d'un choc frontal provoqué par une collision entre deux galaxies il y a 210 millions d'années.

La Voie lactée et la galaxie d'Andromède se rapprochent l'une de l'autre à plus de 440 000 km/h, de sorte que les deux galaxies entreront en collision dans 3 milliards d'années.

Le saviez-vous?  Herschel est le plus grand télescope infrarouge jamais construit (7,5 mètres de haut et 4 mètres de large). La surface extrêmement lisse de son miroir primaire de 3,50 mètres de diamètre, composé de carbure de silicium ultraléger, représente près d'une fois et demie celle du télescope Hubble.

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