Une météorite pas comme les autres

Agence France-Presse
La météorite NWA (Northwest Africa) 7034 est surnommée Beauté noire La météorite NWA (Northwest Africa) 7034 est surnommée Beauté noire  Photo :  NASA

Des analyses montrent que la composition d'une météorite martienne de 2,1 milliards d'années découverte récemment en Afrique du Nord est bien particulière.

Le géologue Carl Agee et ses collègues de l'Université du Nouveau-Mexique affirment que la météorite de 320 grammes surnommée Beauté noire (Black Beauty) diffère de toutes celles qui ont été trouvées à ce jour parce qu'elle est riche en eau et très similaire aux roches analysées par les robots américains présentement sur Mars.

En fait, elle contient environ dix fois plus de molécules d'eau que les autres météorites martiennes connues, ce qui laisse à penser qu'elle se trouvait sur la surface de Mars il y a 2,1 milliards d'années.

« Elle nous donne aussi un aperçu de l'ancienne surface et des conditions d'environnement sur Mars comme jamais ne l'a fait une autre météorite. » — NASA

En outre, la météorite contient des isotopes de l'oxygène dont le mélange diffère de celui trouvé sur les autres météorites martiennes. Cette composition pourrait être le résultat d'une interaction avec l'atmosphère de Mars, pensent les experts de la NASA.

L'eau a pu provenir d'une source volcanique ou d'un aquifère proche de la surface, ce qui laisse à penser qu'une activité aqueuse a existé à la surface de Mars au début de sa première période géologique, l'ère de l'Amazonien, qui a débuté il y a 3 milliards d'années.

« Nos analyses du carbone montrent également que la météorite a subi une seconde transformation à la surface de Mars, ce qui explique la présence de macromolécules de carbone organique. » — Andrew Steele, Carnegie Institution

Les chercheurs s'entendent pour dire qu'il s'agit de la météorite martienne la plus riche géochimiquement jamais trouvée en provenance de Mars. D'autres analyses pourraient révéler d'autres informations surprenantes.

Le saviez-vous? Une centaine de météorites d'origine martienne ont été retrouvées à ce jour sur la Terre. Les météorites d'origine martienne et lunaire sont rares. La plupart proviennent de la ceinture d'astéroïdes, région du système solaire située entre Mars et Jupiter. En 2012, la Meteoritical Society a répertorié plus de 42 000 météorites, un nombre qui augmente d'environ 1500 annuellement.

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