Le plus vieux dinosaure à ce jour

Radio-Canada avec Agence France-Presse
Nyasasaurus parringtoni Nyasasaurus parringtoni  Photo :  Musée d'histoire naturelle de Londres-Mark Witton

L'analyse d'ossements fossilisés mis au jour au début des années 30 permet d'établir que ces restes appartiennent au plus vieux dinosaure découvert à ce jour.

Le biologiste Sterling Nesbitt et ses collègues de l'Université de Washington à Seattle estiment que l'animal aurait foulé la surface terrestre quelque 10 à 15 millions d'années plus tôt que les plus anciens dinosaures connus jusqu'à maintenant.

Le Nyasasaurus parringtoni aurait donc vécu il y a 243 millions d'années au Trias moyen.

Les Eoraptor et les Herrerasaurus, les précédents détenteurs du titre, vécurent au Trias supérieur entre 230 et 225 millions d'années avant notre ère.

Les chercheurs estiment que l'animal devait se tenir debout et mesurer 2 à 3 mètres de long, avec une hauteur de 1 m au bassin. La queue à elle seule devait mesurer 1,50 m. Il pesait probablement de 20 kg à 60 kg

La lignée des dinosaures serait ainsi apparue plus tôt que ce que les fossiles ont montré jusqu'ici.

« Depuis 150 ans, on pensait qu'il devait y avoir eu des dinosaures au Trias moyen, mais tous les éléments de preuve restaient ambigus. » — Sterling Nesbitt

Les fossiles du Nyasasaurus parringtoni, un humérus et six vertèbres, ont été recueillis en Tanzanie par une expédition menée par le paléontologue Rex Parrington. Il sont depuis le siècle dernier conservés au Musée d'histoire naturelle de Londres.

Les analyses ont révélé que ces os présentent plusieurs caractéristiques communes avec les dinosaures primitifs. Par exemple, les tissus osseux de l'humérus montrent les signes d'une croissance rapide, caractéristique commune des dinosaures et de leurs proches parents.

« Le tissu osseux de Nyasasaurus correspond exactement à ce qu'on peut attendre d'un animal à cette place dans l'arbre généalogique des dinosaures. » — Sarah Werning, Université de Californie

À l'époque de la Pangée

Ces dinosaures peuplaient l'actuelle Tanzanie, dans le sud de la Pangée, le supercontinent qui existait à ce moment de l'évolution terrestre.

Cette localisation soutient les théories selon lesquelles l'évolution primitive des dinosaures s'est produite dans cette zone.

Le saviez-vous?

Le nom Nyasasaurus parringtoni est nouveau, mais pas le terme Nyasasaurus qui combine le nom du lac Nyassa (aujourd'hui lac Malawi) avec le terme saurus pour lézard.

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