Crier plus fort pour mieux voir!

Une chauve-souris vampire Une chauve-souris vampire  Photo :  iStockphoto

Les petites chauves-souris ont besoin de crier plus fort que les grosses pour voir aussi bien que ces dernières, ont découvert des chercheurs danois.

Comme les cétacés, les musaraignes et certains oiseaux, les chauves-souris utilisent la technique de l'écholocalisation pour voir. Elle consiste à envoyer des sons et à écouter leur écho pour naviguer dans l'obscurité, mais aussi pour voir les obstacles et leurs proies éventuelles.

Les scientifiques avaient remarqué que les plus petites chauves-souris avaient tendance à produire des couinements plus aigus que les autres.

Pour en comprendre la signification, la biologiste Annemarie Surlykke et ses collègues de l'Université du Danemark du Sud à Odense ont comparé les signaux émis par cinq espèces distinctes de chauves-souris de la famille des vespertilionidés, de tailles différentes.

Selon leurs observations, les chauves-souris les plus petites ont beau avoir une petite bouche, elles émettent des signaux sonores étonnamment semblables à leurs cousines plus grosses, dotées de plus grandes bouches.

Ces signaux sont ceux qui produisent un « champ de vision » sonore directionnel, le mieux adapté aux besoins des chauves-souris.

« Si les plus petits de ces mammifères volants émettaient des cris sur la même fréquence que leurs congénères plus gros, leur sonar ne porterait pas assez loin et surtout balayerait une surface trop large. Un peu comme si leur système d'écholocalisation était myope... » — Annemarie Surlykke

Ainsi, pour rester performantes malgré leur petite bouche, les petites chauves-souris doivent compenser cette différence en utilisant une fréquence d'autant plus élevée.

De l'autre côté, une grosse chauve-souris émettant des cris sur la même fréquence que les petites aurait un sonar portant loin, mais avec un angle bien trop étroit pour être efficace.

Les auteurs de ces travaux publiés dans le magazine Nature estiment donc que toutes les chauves-souris ont adapté leurs cris pour arriver à un champ de vision acoustique similaire.

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mercredi 17 décembre

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