Les plus anciennes pointes de lance

Radio-Canada avec Agence France-Presse
Les pointes de lance en pierre découvertes en Afrique du Sud Les pointes de lance en pierre découvertes en Afrique du Sud.  Photo :  Jayne Wilkins

Des pointes de lance en pierre découvertes en Afrique du Sud datent de 500 000 ans, soit 200 000 ans plus tôt que celles qui étaient mises au jour jusqu'ici, affirment des anthropologues canadiens et américains.

Les chercheurs Jayne Wilkins, de l'Université de Toronto, et Benjamin Schoville, de l'Université d'Arizona, pensent que ces pointes de pierre étaient travaillées pour qu'elles puissent être attachées à l'extrémité d'une lance. Selon eux, leur mise au jour est commune sur des sites archéologiques remontant jusqu'à 300 000 ans.

La nouvelle datation permet de penser que ces pointes étaient déjà utilisées durant la période de l'Homo heidelbergensis, le dernier ancêtre commun de l'homme moderne et de son cousin aujourd'hui éteint, l'homme de Néandertal.

« Bien que les Néandertaliens et les Homo sapiens utilisaient des pointes de lance en pierre, cette découverte est la première indication que cette technologie remonte à la période où ces deux espèces ont divergé. » — Jayne Wilkins

Cette découverte bouleverse ainsi, selon la chercheuse, notre compréhension des adaptations des premiers ancêtres de l'homme moderne avant même l'émergence de ce dernier.

Ainsi, des traits attribués à ce jour à l'homme moderne et à ses plus proches cousins éteints remonteraient plus loin dans la lignée.

« La raison pour laquelle les archers modernes équipent leurs flèches de pointes de métal fines comme des rasoirs est qu'elles sont beaucoup plus dévastatrices sur des proies qu'un simple bâton de bois taillé, et les ancêtres des hommes ont en fait découvert cela plus tôt que ce qu'on pensait. » — Benjamin Schoville

Contexte

Les pointes de pierre ont été retrouvées en 1979 lors d'une excavation sur le site de Kathu Pan 1, dans le nord-est de la province du Cap, en Afrique du Sud. En 2010, l'équipe dirigée par Michael Chazan de l'Université de Toronto a annoncé avoir daté les dépôts dans lesquels les pointes de lance ont été retrouvées à environ 500 000 ans.

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