Drôle de nébuleuse

La nébuleuse de la Pipe  Photo :  ESO

Une image d'une partie d'un vaste nuage sombre de poussière interstellaire appelé la nébuleuse de la Pipe a été publiée par l'Observatoire européen austral.

Le cliché très détaillé de cet objet céleste, que l'on appelle aussi Barnard 59, a été réalisé par une caméra installée sur un télescope de l'Observatoire de la Silla, au Chili.

La Pipe est un parfait exemple de nébuleuse sombre. Il y a quelques années, les astronomes pensaient qu'il s'agissait de régions de l'espace dénuées d'étoiles. Ils ont ensuite découvert que les nébuleuses sombres étaient des nuages de poussière interstellaire si denses qu'ils peuvent bloquer la lumière des étoiles qui se trouvent derrière.

La nébuleuse de la Pipe est située à proximité du centre de la Voie lactée, dans la constellation d'Ophiuchus. Cette nébuleuse étrange et complexe se trouve à environ 600 à 700 années-lumière de la Terre.

Il est possible d'apercevoir, au centre de l'image, des nuages entortillés ressemblant un peu aux pattes d'une grande araignée s'étendant sur une toile d'étoiles.

Un deuxième regard permet d'observer plusieurs détails plus fins. Des formes embrumées, enfumées au centre de l'obscurité sont éclairées par de nouvelles étoiles en formation. La formation stellaire est commune dans les régions qui contiennent des nuages moléculaires denses comme dans les nébuleuses sombres. La poussière et le gaz vont former ensemble des masses compactes sous l'influence de la gravité, et de plus en plus de matière va être attirée jusqu'à ce que l'étoile soit formée.

Si vous regardez encore plus attentivement, vous verrez plus d'une douzaine de minuscules bandes bleues, vertes et rouges dispersées à travers l'image. Il s'agit en fait d'astéroïdes, de gros morceaux de roche et de métal de quelques kilomètres de long en orbite autour du Soleil. La majorité se trouve dans la ceinture d'astéroïdes entre les orbites de Mars et de Jupiter.

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