Une tortue sans carapace

Radio-Canada avec Agence France-Presse et Musée canadien de la Nature
tortue-carapace-fossile Impression artistique  Photo :  Marlene Donnelly, Field Museum

Difficile de s'imaginer une tortue sans carapace, et pourtant...! Des scientifiques du Canada, de la Chine et des États-Unis ont mis au jour les restes fossilisés de la plus ancienne tortue de la planète.

L'analyse des restes fossilisés d'une espèce de tortue datant de 220 millions d'années découverte en Chine révèle que ces animaux portaient à l'origine sur leur dos des côtes, et non pas un revêtement squelettique dur.

L'analyse des fossiles de l'espèce baptisée Odontochelys semistestaces (ce qui signifie tortue à dents et à demi-carapace) révèle que ces animaux portaient au départ sur leur dos des côtes, et non pas une carapace.

Ces tortues avaient déjà sous le corps un plastron comparable à la plaque qui se trouve sous le corps des tortues actuelles.

L'étude de ces fossiles vieux de 220 millions d'années appuie donc la théorie selon laquelle la carapace se serait formée à partir de la colonne vertébrale et des côtes plutôt qu'à partir de la peau.

tortue-fossile  Photo :  Institute of Vertebrate Palaeontology, Beijing

Selon le Pr Xiao-chun Wu, le paléontologue du Musée canadien de la Nature qui a dirigé les recherches, ce processus est le même que celui qui se passe chez les jeunes tortues actuelles. La colonne vertébrale et les côtes se développent vers l'extérieur et s'élargissent jusqu'à se rejoindre pour former la carapace.

Les travaux ont également permis de constater que ces tortues étaient des animaux aquatiques, et non terrestres comme d'autres fossiles le laissaient supposer. Le plastron aurait ainsi protégé l'animal des prédateurs pendant qu'il nageait.

Trois spécimens adultes, très bien conservés, de cette espèce ont été trouvés en 2007 dans la province chinoise de Guizhou.

Les paléontologues ont aussi trouvé d'autres reptiles et invertébrés marins provenant des mêmes gisements de la même époque dans les environs.

Les chercheurs affirment que le mode de vie aquatique de cette tortue-ancêtre implique que les tortues, en tant que groupe, proviendraient de l'eau.

Saviez-vous que?

Avant la découverte de cette espèce, la tortue fossile connue la plus vieille était Proganochelys, trouvée en Allemagne et datant de quelque 210 millions d'années. Sa carapace était totalement formée.

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