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Découverte de nouveaux Hobbits

Mise à jour le mardi 11 octobre 2005 à 14 h 01
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Photo de Peter Brown
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De nouveaux éléments viennent alimenter la controverse scientifique qui règne autour de l'Homo floresiensis, cet hominidé de petite taille dont des restes ont été découverts en 2003 dans la caverne de Liang Bua, sur l'île indonésienne de Florès.

Des scientifiques australiens et indonésiens viennent en effet de découvrir, dans la même caverne, les restes de neuf autres individus, semblables au premier spécimen. Ils auraient maîtrisé le feu et certaines techniques de boucherie, comme en témoignent les traces d'un foyer et les os trouvés à proximité des restes humains. Certains de ces nouveaux spécimens seraient morts il y a 12 000 ans.

La découverte du premier spécimen avait engendré un vigoureux débat dans la communauté des paléoanthropologues. L'homme aurait en effet vécu jusqu'il y a 18 000 ans, ce qui en faisait un contemporain de notre espèce, l'Homo sapiens, présente sur Terre depuis 100 000 à 200 000 ans.

Ce spécimen mesurait à peine plus de un mètre, et son cerveau avait la taille d'un pamplemousse. En raison de sa petite taille, il a été surnommé le Hobbit, d'après le personnage créé par le romancier J.R.R. Tolkien.

Les découvreurs affirmaient qu'il s'agissait d'une nouvelle espèce, alors que d'autres prétendaient que l'individu appartenait à la même espèce que nous, et que sa petite taille s'expliquait par une maladie.

Selon une théorie, l'homme de Florès serait une espèce d'Homo erectus, un type d'hominidé dont le plus récent spécimen datait de 300 000 ans.

Sa petite taille s'expliquerait par le nanisme insulaire. Ce phénomène se produit chez les animaux lorsque les ressources sont limitées, comme sur une île. Les individus dont les besoins en nourriture sont moins grands sont ceux qui laissent la plus grande descendance.

Cette découverte a été publiée dans la revue Nature.



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