Philippe Couillard embarrassé par son amitié déclarée avec Arthur Porter

Le reportage de Christian Latreille

Dans une vidéo enregistrée en octobre 2011, Philippe Couillard déclarait publiquement sa grande amitié pour le Dr Arthur Porter, ex-dirigeant du Centre universitaire de santé McGill (CUSM) accusé de complot pour fraude et d'abus de confiance. Maintenant qu'il est candidat à la direction du Parti libéral du Québec (PLQ), M. Couillard tente de se dissocier du Dr Porter.

Les deux médecins se connaissent depuis 10 ans. Ils ont tenté de lancer une entreprise ensemble.

M. Porter est aujourd'hui accusé, entre autres, d'avoir accepté un pot-de-vin pendant qu'il était directeur général du CUSM, le méga-hôpital anglophone en construction à Montréal.

En plein débat durant la course à la direction du PLQ, Raymond Bachand a reproché à Philippe Couillard ses liens avec le Dr Porter. « Vous étiez proche de M. Porter alors que le gouvernement Charest luttait contre la corruption », a-t-il lancé.

Dernièrement, Philippe Couillard a pris ses distances du Dr Porter. « On n'était pas très, très proches, c'était une bonne connaissance, je ne nierai jamais ça » affirme l'ex-ministre de la Santé, ajoutant : « C'est difficile de dire "un ami" quand c'est quelqu'un qu'on ne voit pas souvent. »

Mais en octobre 2011, à l'Université McGill, le Dr Couillard ne cachait pas son amitié avec le Dr Porter lors d'une conférence que les deux médecins coprésidaient.

« Plusieurs d'entre vous savez qu'Arthur et moi sommes d'excellents amis, des amis très proches depuis notre toute première rencontre en 2003. J'admire la façon dont Arthur s'est intégré au Québec », disait-il alors.

Arthur Porter, qui fait l'objet d'un mandat d'arrestation, vit aux Bahamas, où il soignerait un cancer. Il a déclaré à La Presse que Philippe Couillard le considérait comme un ami inconditionnel.

Harold Fortin, porte-parole de Philippe Couillard, reconnaît que l'ex-ministre et le Dr Porter ont été déjà été amis, mais il dit que cette amitié n'existe plus.

En entrevue à l'émission 24 heures en 60 minutes, lundi, Philippe Couillard a confirmé qu'il connaissait Arthur Porter. « Je le connaissais socialement, en plus. J'ai même utilisé le terme d'ami à une ou deux occasions », a-t-il déclaré.

Lorsque l'animatrice Anne-Marie Dussault lui a demandé si cela était embarrassant, M. Couillard a répondu : « La meilleure réponse à cela, c'est la vérité. C'est un problème de perception que vous soulevez. Il est réel. Et d'ailleurs, je ne suis pas le seul à avoir connu M. Porter à Montréal en passant, mais je réponds à tout avec franchise et ouverture ».

C'est dimanche que l'on saura si les liens du Dr Couillard avec le Dr Porter influenceront les délégués libéraux qui se choisissent un nouveau chef.

D'après un reportage de Christian Latreille

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