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Science et technologie

Marie Curie, une scientifique brillante dans un monde d'hommes

Le mardi 20 dcembre 2016

La professeure Marie Curie en 1925, dans le laboratoire de l'universit de Paris
La professeure Marie Curie en 1925, dans le laboratoire de l'universit de Paris     Photo : Getty image/Stringer

Elle tait l'image de sa dcouverte, le radium. On dirait qu'il y avait un rayonnement qui manait d'elle, qui lui tait intrinsque, une force, une persistance. Elle a toujours fonc.  La journaliste scientifique Marianne Desautels-Marissal raconte la vie de Marie Curie (1867-1934). Originaire de Pologne, cette travailleuse acharne a t la premire personne mriter deux prix Nobel. 
 
Maria Sklodowska, connue plus tard sous le nom de Marie Curie, nat Varsovie le 7 novembre 1867. Elle grandit dans une famille issue de l'intelligentsia polonaise. Bonne lve, elle frquente une universit clandestine mene par des femmes. En 1891, elle s'installe Paris et entame une licence la Facult de physique de la Sorbonne. Trois ans plus tard, elle rencontre Pierre Curie, avec qui elle dveloppe une complicit amoureuse et professionnelle.  
 
Un couple anim par la mme passion 
Pierre et Marie Curie se marient en 1895. Dans un vieux hangar, ils poursuivent des recherches qui leur permettent, en 1898, de dcouvrir le polonium et le radium. En 1903, ils reoivent le prix Nobel de physique, galement attribu Henri Becquerel, pour leurs travaux sur la radioactivit. 
 
Afin que leur dcouverte du radium puisse bnficier un maximum de gens, Pierre et Marie Curie refusent de la breveter. Ils acceptent mme de donner un industriel amricain le protocole d'extraction de cet lment chimique, sans rien demander en retour. Par la suite, une poque o les rayonnements sont en vogue, le radium est utilis dans des crmes de beaut et dans des stations thermales. Du camembert au radium est mme commercialis. 
 
Des annes difficiles 
L'histoire d'amour entre les deux scientifiques se termine abruptement lorsque Pierre Curie meurt, en 1906, aprs avoir t frapp par une voiture cheval. Anantie, Marie Curie reprend les cours que son mari donnait l'universit et devient ainsi la premire professeure titulaire de la Sorbonne. Elle s'investit fond au laboratoire, alors qu'on la souponne de n'avoir t que l'assistante de son dfunt mari. Elle veut prouver son savoir-faire. 
 
La conscration 
En 1911, Marie Curie reoit le prix Nobel de chimie pour sa dcouverte du radium, un lment qui offre des possibilits remarquables dans le domaine de la sant. La clbrit de la scientifique atteint alors son paroxysme. Pendant la Premire Guerre mondiale, elle sert la France en installant des postes de radiologie dans les hpitaux. Elle cre aussi une flotte de voitures modifies, appeles les petites Curie, qui permettent de faire des examens aux rayons X pour soigner les soldats. 
 
Marie Curie meurt en 1934 d'une maladie du rein due au rayonnement du radium. Dans les annes qui ont suivi la mort de son mari, elle a fond l'Institut du radium et a beaucoup voyag pour propager un message de paix et pour parler du rle des scientifiques dans la socit. En plus d'avoir men une carrire exceptionnelle, elle a lev une famille. 
 
Telle mre, telle fille 
L'une des deux filles de Marie Curie a suivi les traces de sa mre. En 1935, Irne Joliot-Curie a reu, avec son mari, Frdric Joliot, le prix Nobel de chimie, pour la dcouverte de la radioactivit artificielle. Son autre fille, ve Curie, a t pianiste et a crit une biographie sur sa mre.


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