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Les meilleurs moments : Émission du mercredi 30 novembre 2016


Art de vivre

L'absinthe, de plante médicinale à boisson euphorisante

Détail d'une affiche artistique de la compagnie J. Edouard Pernot servant à promouvoir l'absinthe à la fin du 19e siècle
Détail d'une affiche artistique de la compagnie J. Edouard Pernot servant à promouvoir l'absinthe à la fin du 19e siècle     Photo : Illustration de Leonetto Cappiello

Toulouse-Lautrec et Modigliani, entre autres, étaient de grands buveurs d'absinthe et représentaient la douce liqueur dans leurs oeuvres picturales. Rien ne semblait pouvoir assombrir, au 19e siècle, l'aura artistique et les rituels sophistiqués entourant la consommation de la fée verte, « jusqu'à ce qu'on l'accuse de tous les maux et qu'on la bannisse au début du 20e siècle », rappelle l'historienne Catherine Ferland.  
 
D'abord une plante aux vertus médicinales, utilisée par les Anciens pour ses propriétés apaisantes, l'absinthe commence à être macérée et bue comme un élixir dès le 16e siècle, pour connaître son apogée sous forme d'alcool produit en grande quantité pour le commerce au 19e siècle. C'est à ce moment que, avec sa couleur verte et ses arômes particuliers, le divin liquide s'insère dans les habitudes des artistes et des bourgeois, qui prennent un plaisir fou à la préparer en respectant toujours le même petit rituel  : verser doucement le liquide sur une jolie cuillère, sur laquelle est déposé un morceau de sucre, au-dessus du verre qui accueillera finalement la concoction. 
 
La boisson qui donne de l'inspiration 
L'engouement pour l'absinthe chez les poètes et peintres s'explique par ses effets sédatifs et euphorisants, qui donnent aux artistes l'impression d'ouvrir les portes de leur âme. C'est d'abord à cause de la thuyone, une molécule présente en très grande quantité dans l'absinthe commercialisée à cette époque, à l'apparence gélatineuse, issue des plantes de la famille de la grande armoise. L'absinthine, une substance amère que l'on trouve aussi dans les onguents servant à ouvrir les voies respiratoires (comme le Vicks Vaporub), ajoute à l'effet de désinhibition en donnant l'impression d'oxygéner le corps et l'esprit. 
 
C'est ainsi qu'on considère l'absinthe presque comme une substance magique pendant les années folles. À mesure que se développe la publicité de masse, les affichistes poursuivent le travail amorcé par les peintres en créant une esthétique raffinée autour des produits, représentant les verres d'alcool surmontés de vertes volutes.  
 
« Partout où l'hydre verte paraît, paraissent le crime et la folie » 
Ces mots cruels à l'égard de l'absinthe viennent d'une pétition signée par des milliers de citoyens. Dans un contexte où les ravages de l'alcoolisme secouent la France à la fin du 19e siècle, l'absinthe est vue comme largement responsable de nombreux crimes commis par ses buveurs. Un cas très médiatisé d'un homme ivrogne ayant assassiné sa femme et ses deux filles servira de cheval de bataille dans un mouvement de santé publique visant à faire interdire l'absinthe. On alléguera que l'absinthe est responsable de la chute de la natalité et des problèmes conjugaux et sociaux, ou de la hausse du crime. 
 
L'alcool verdâtre sera interdit au début du 20e siècle, mais d'autres causes probablement précipitent l'opprobre dont elle est victime, notamment une guerre commerciale lancée par les producteurs de vin et appuyée par les députés des régions vinicoles. 
 
On ne cesse pratiquement jamais la production d'absinthe, clandestinement ou non, jusqu'à ce que de nouvelles recettes, contenant beaucoup moins de thuyone, la fassent réapparaître en force au début des années 2000. L'absinthe redevient alors à la mode en Europe et en Amérique du Nord. Sa mythologie peut alors acquérir de nouveaux chapitres.

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