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Société

L'alcool chez les Amérindiens : mythes et réalités

L'explorateur Henry Hudson offre de l'alcool à des Autochtones.
L'explorateur Henry Hudson offre de l'alcool à des Autochtones.     Photo : New York Public Library

En Amérique du Nord, les Autochtones ont eu leurs premiers contacts avec l'alcool lors de l'arrivée des Blancs. Il est rapidement devenu une monnaie d'échange contre des fourrures, puis a causé bien des méfaits chez les Premières Nations. L'historienne Catherine Ferland raconte à Jacques Beauchamp l'histoire de la relation tumultueuse des Amérindiens avec l'alcool. 
 
Un commerce teinté par la boisson 
Les explorateurs européens, dont Jacques Cartier, ont offert de l'alcool aux Amérindiens. Il s'agissait d'un des ingrédients utilisés pour établir des pourparlers. Toutefois, cette nouveauté culturelle pour les Autochtones n'était pas consommée de la même manière par les Blancs. Les Premières Nations le buvaient souvent en dehors des repas et excessivement. Par l'enivrement, ils cherchaient à atteindre un certain état spirituel. 
 
La traite d'eau-de-vie interdite 
En Nouvelle-France, puis après la Conquête, diverses condamnations et lois pénalisant la vente d'eau-de-vie aux Autochtones ont été mises en place. Les autorités politiques et religieuses voulaient ainsi mettre fin aux violences et aux bris de matériels liés à l'alcool. Toutefois, les restrictions imposées n'ont pas eu l'effet escompté. 
 
Catherine Ferland compare l'arrivée de l'alcool chez les Amérindiens à celles des drogues dures chez les Occidentaux. Elle le voit comme « une sorte d'intoxication très profonde qui a atteint les assises culturelles ». 
 
Référence 
 
Bacchus en Canada : boissons, buveurs et ivresses en Nouvelle-France, de Catherine Ferland, Les éditions du Septentrion, 2010

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