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Les meilleurs moments : Émission du lundi 20 février 2017

Science et technologie

Gagarine et Spoutnik : les débuts éclatants du programme spatial russe

Les cosmonautes russes Youri Gagarine et Valentina Tereckhova, en 1963
Les cosmonautes russes Youri Gagarine et Valentina Tereckhova, en 1963     Photo : Getty Images/AFP

Le 12 avril 1961, le cosmonaute Youri Gagarine est devenu le premier homme à être envoyé dans l'espace. C'est devenu le point culminant d'une série d'impressionnantes réalisations opérées par le programme spatial russe. Une façon pour l'URSS de démontrer sa suprématie face aux Américains dans la conquête de l'espace, dit l'astrophysicien Robert Lamontagne. 
 
« Mettre un homme dans l'espace, c'est un grand exploit. En comparaison, il s'écoule presqu'une année avant que les Américains ne puissent faire la même chose. »  
 
Cette compétition pour accéder au ciel ne débute pas dans les années 50, note le directeur du télescope de l'observatoire du Mont-Mégantic. L'idée apparaît au début du 20e siècle. Course à l'obtention de l'arme atomique, création de missiles à la portée toujours plus longue : les tentatives de se démarquer entre les deux puissances sont nombreuses. 
 
Le premier de nombreux coups d'éclat 
Le 4 octobre 1957, le lancement du satellite Spoutnik 1 constitue la première victoire soviétique contre les Américains. Moins d'un mois plus tard, le 3 novembre, l'envoi du satellite Spoutnik 2, avec à son bord la chienne Laïka, fait la démonstration que l'humain peut vivre dans l'espace. 
 
Quelques temps après, les sondes Luna 1 et 2 vont permettre un premier contact avec la Lune. En juin 1963, Valentina Terechkova devient la première femme à aller dans l'espace. Le scientifique Robert Lamontagne qualifie cet exploit de coup de marketing. Le 18 mars 1965, Alexei Léonov est le premier homme à effectuer une sortie de sa capsule dans l'espace. 
 
Deux façons de faire complètement différentes  
En Union soviétique, de nombreux petits bureaux vont se mener une compétition féroce pour se rendre dans l'espace. La coordination entre ces entités est inexistante. 
 
Aux États-Unis, la NASA, une agence civile, chapeaute l'ensemble des opérations qui visent l'espace. Chez les Soviétiques, tout est mené dans le secret et les preuves d'une réalisation digne de mention sont révélées une fois établies. Les échecs ne sont pas mentionnés. Du côté américain, on annonce l'exploit à venir et on fait tout pour l'accomplir.  
 
Robert Lamontagne s'explique mal la nette domination réalisée par les Soviétiques au début de cette course à l'espace.  
 
« Ils avaient certes une longueur d'avance depuis le début du 20e siècle dans la recherche théorique. Ils disposaient d'une volonté encore plus forte de démontrer leur suprématie face aux États-Unis. » 
 
Malgré leur domination dans les années 50 et 60, les Soviétiques vont devoir s'incliner devant les Américains, qui en 1969, envoient le premier homme pour marcher sur la Lune. Un dur coup à encaisser pour les Soviétiques, qui ont tenté tant bien que mal d'envoyer aussi leur représentant sur la Lune.

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