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André Martineau

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Société

La cavale du crâne de Descartes

Le lundi 8 juin 2015

Le philosophe et mathématicien René Descartes
Le philosophe et mathématicien René Descartes     Photo : Getty Images/Hulton Archive

Le 8 juin 1637, le savant René Descartes publie son Discours de la méthode. Il s'agit d'un moment fondamental de la révolution scientifique du XVIIe siècle. Si cet essai est bien connu du public aujourd'hui, l'anecdote liée au du crâne du philosophe l'est beaucoup moins.  
 
L'histoire débute en 1650, année où Descartes meurt d'une pneumonie, dans la ville de Stockholm, à 54 ans. On l'enterre dans la capitale suédoise. 
 
Seize ans plus tard, on se dit qu'il serait temps d'exhumer sa dépouille pour la ramener dans son pays natal. Le corps de Descartes est déposé dans un cercueil de cuivre et transporté de Stockholm jusqu'à Paris. 
 
Mais un siècle plus tard, pour échapper aux ravages de la Révolution de 1789, les autorités décident d'envoyer ses restes au Panthéon. L'affaire n'aboutit pas. Mais dans l'agitation, on ouvre son cercueil. Stupeur! Le crâne du philosophe a disparu! 
 
Qui a dérobé la tête de Descartes? Apparemment un officier des gardes de la ville de Stockholm, qui l'aurait subtilisée au moment du rapatriement de la dépouille.  
 
Pendant toutes ces années, la tête de Descartes est passée entre les mains de huit personnes. La preuve : chaque propriétaire y a apposé sa signature. Étrange façon de faire, n'est-ce pas? Depuis, le crâne du philosophe est bien tenu sous clé au Musée de l'Homme, à Paris.  


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