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André Martineau

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Santé

Émeute à Montréal au temps de la variole

Le mercredi 19 novembre 2014

Edward Jenner administre le premier vaccin contre la variole en 1796
Edward Jenner administre le premier vaccin contre la variole en 1796     Photo : Welcome museum, Londres

Depuis quelques années, les campagnes de vaccination suscitent une opposition montante aux États-Unis, et ce, au mépris du consensus dans le monde scientifique au sujet de leur efficacité. La situation est devenue à ce point problématique que des maladies comme la rougeole, pratiquement éradiquées à l'échelle mondiale, commencent à réapparaître. Ce phénomène n'est pas nouveau. Au 19e siècle, au Québec, la population était déjà méfiante à l'égard des vaccins.  
 
En 1885, le Canada et frappé par la pire épidémie de variole de son histoire. Rien qu'à Montréal, plus de 3000 personnes succombent à la maladie, dont une grande majorité d'enfants. En septembre, la situation devient critique, 30 personnes en mourant chaque jour. Devant l'urgence, le gouvernement décrète la vaccination gratuite et obligatoire.  
 
Une méthode reconnue, des craintes persistantes 
À l'époque, le vaccin contre la variole, connu depuis 1796, est déjà ancien et éprouvé. Toutefois, auprès de la population francophone et pauvre de Montréal, la mesure ne passe pas. Un tract d'un médecin reproduit dans le journal La Minerve qualifie la vaccination de mesure inutile et dangereuse. La méfiance de la population est grande. 
 
Le 28 septembre, la tension atteint son paroxysme. Des citoyens en colère saccagent un dispensaire avant de marcher jusqu'à l'hôtel de ville où ils brisent des fenêtres. Le maire, Honoré Beaugrand, fait appel à l'armée pour disperser les émeutiers. Il faudra beaucoup de campagnes de sensibilisation pour que l'idée de la vaccination finisse par s'imposer.  


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